За лесополосой, в цветном пакете, Малюсенький, ненужный и несчастный Сидел, скуля. Ты знал: на белом свете Надежды нет на чьё-нибудь участие. Носились устрашающие звуки, От запахов и видов лишь тревога… Другое дело – пузо тёплой суки - Под ним уютно, и еды так много! Зачем - сюда? за что? Едва родившись, Не понимал греха: в чём ты виновен? Но

Итерум

Автор:
Тип:Книга
Цена:149.00 руб.
Издательство:Самиздат
Год издания: 2022
Язык: Русский
Просмотры: 121
Скачать ознакомительный фрагмент
КУПИТЬ И СКАЧАТЬ ЗА: 149.00 руб. ЧТО КАЧАТЬ и КАК ЧИТАТЬ
Итерум Тесса Эмирсон Cтейси Льюис Многие истории любви в своём начале напоминают сказки. Так случается и с Абигейл, когда в её скучную и размеренную жизнь врывается Дэниел. Юноша привносит с собой абсолютно новые чувства и кружит её в бешеном вальсе. Но любовь – это всегда танец на самом краю обрыва. И Аби срывается вниз. Всё, что когда-то было знакомым и понятным, переворачивается с ног на голову. Красивая сказка обращается настоящим кошмаром, опускает Абигейл в самую тёмную пучину и заставляет пройти через испытания, самым сложным элементом которых является сама Аби. Но судьба готовит для девушки ещё более неожиданные повороты и обращает одну старую дружбу в нечто сокрушительное и прекрасное. Кажется, настоящая история начинается с конца другой. Содержит нецензурную брань. Тесса Эмирсон, Cтейси Льюис Итерум Плейлист The Neighbourhood – The Beach Jaymes Young – Infinity blackbear – idfc The Neighbourhood – Sweater Weather The Neighbourhood – Single The Neighbourhood – Daddy Issues Swan Mendes, Camila Cabello – Senorita MISSIO – I See You Night Argent – Kamikaze Chase Atlantic – Friends Chase Atlantic – Right Here Пролог Не стоило приходить на эту вечеринку. Абигейл упрямо прогоняет назойливую мысль и в очередной раз оглядывается по сторонам. Порыв ветра касается её лица и, помимо знакомого солоноватого привкуса океана, приносит с собой ещё и сладкий аромат фруктов, смешанный с запахом дешёвых закусок к такому же несерьёзному алкоголю. Все студенческие вечеринки на пляже похожи одна на другую, но в каждой есть своё особенное, неуловимое очарование. Пожалуй, при других обстоятельствах Аби признала бы, что ей нравятся подобные мероприятия – приятно пообщаться и отдохнуть перед началом нового учебного года, познакомиться с первокурсниками и увидеть старых знакомых. Всё в самом деле было бы неплохо, если бы её лучший друг, якорем удерживающий её в комфортном окружении, не решил слиться буквально за полчаса до начала вечеринки. Трудно признать, но без него Абигейл снова ощущает себя не в своей тарелке. Устав бесцельно бродить среди собравшихся студентов, Аби присаживается на один из диванчиков, расставленных подальше от шумного скопления. Абигейл легко находит взглядом своих одногруппников и ребят, с которыми она неплохо общалась раньше, но все они уже болтают с незнакомыми ей людьми. Трудно представить, что Абигейл может просто взять и влиться в уже собравшиеся компании, когда её никто не звал. Девушка тихо вздыхает и достаёт телефон из кармана шорт. Неяркий свет почти утонувшего за горизонтом солнца бликует на экране, заставляя Абигейл повысить яркость. Девушка чуть поворачивается боком и облокачивается локтем на невысокую спинку дивана, чтобы лучше видеть список диалогов в мессенджере. Абигейл медлит, скользя взглядом по перепискам, и в итоге нажимает на первую закреплённую. Лекси в сети. От простой иконки «online» на душе Абигейл невольно становится теплее. На губах мелькает незаметная улыбка, а пальцы уже набирают сообщение. А: «Крис и Лирой мудаки». Абигейл поднимает взгляд от телефона и почти тут же чувствует вибрацию – ответ от подруги прилетает практически сразу. Л: «Впечатляющее начало вечера. Дай угадаю, они припёрлись пьяные?» А: «Нет. Они просто не пришли». Л: «С какого перепугу? Не помню, чтобы эти двое хоть когда-то упускали возможность опозориться перед половиной универа». А: «Не знаю… Криса нет в сети, а Лирой вообще игнорит». Л: «Без них неуютно?» Абигейл украдкой улыбается. Лекси, как всегда, знает её лучше других. А: «Угу. Каждый раз, когда я оказываюсь в какой-то компании без Криса, я понимаю, какая же я всё-таки зажатая мышь…» Л: «Это называется «интровертный тип личности», ясно? Мы с тобой на психологию вместе ходим, камон, что за самобичевание?». Абигейл слишком долго думает над ответом, из-за чего Лекси пишет снова. Л: «Если хочешь, можешь уехать домой, поиграем по сети». Встать и тихо уйти, пока никто не заметил? Соблазнительное предложение, которое кажется буквально лучшим и самым лёгким выходом из ситуации… но Абигейл строго одёргивает себя за подобные мысли. Вечно сбегать отовсюду – слишком по-детски. Ей давно пора научиться легко адаптироваться в любом обществе без чужой помощи, а в противном случае, что о ней подумают одногруппники и знакомые, если она вот так возьмёт и уйдёт с вечеринки? Если кто-то заметит этот трусливый побег, её поднимут на смех… Если заметят. Так или иначе, всё равно некрасиво. А: «Нет, я останусь. Нужно же когда-то начинать учиться общаться без вечного экстраверта под рукой, который меня и так везде за собой таскает и буквально втискивает в люди». Л: «Пха-ха-ха, ещё никогда не слышала более точного описания ваших взаимоотношений с Крисом. Удачи, выброшенный из гнезда птенчик». Абигейл отвечает подруге натянуто улыбающимся стикером и ставит экран на блокировку. Девушка поднимает взгляд и слегка щурится от освещения уличных гирлянд, позаимствованных, судя по всему, из кладовой университета. Низкие столики усеяны закусками и снеками, кое-где уже скапливаются мелкий мусор и пустые бумажные стаканчики, некоторые из которых уносит со столиков редкими порывами ветра. Вибрация телефона отвлекает Абигейл. Девушка снимает блокировку экрана, ожидая прочесть новое сообщение от Лекси, однако с удивлением обнаруживает нового адресанта: Кристофер, едва появившись в сети, уже прислал ей голосовое. Абигейл подносит телефон ближе к уху и включает воспроизведение сообщения. – Аби, у нас небольшие… кхм, проблемы. – Судя по голосу, Крис с трудом сдерживал смех при записи голосового. – Мы не приедем на пляж. Короче, мы, похоже, сломали Лирою ногу. Первое голосовое прерывается, но за ним уже следует продолжение. – Мы уже в автобус сели, а он возьми и навернись на ступеньке, как какая-то дряхлая бабуля. – Слышь, это вообще по твоей вине всё произошло! – доносится голос самого Лироя откуда-то издалека. – Жопу свою выставил, как девчонка под тремя текилами. – Я просто уворачивался от ребёнка, – хохоча, отзывается Крис. – Кто же знал, что ты так отшатнёшься от меня. – Знаешь, хоть я и часто шучу про гейство, но при виде твоей жопы пока не горю желанием к ней прильнуть. Крис взрывается смехом, из-за чего Абигейл с трудом сдерживает желание повторить за ним. Судя по шорохам, в этот момент записи голосового Лирой ловко перехватывает телефон и подносит его к себе. – Можешь позавидовать мне, Аби, сегодня наш Дон Жуан понесёт меня домой на руках, – хвастливо заявляет он в своей привычной манере. Абигейл ещё несколько секунд с улыбкой держит телефон возле уха, хотя голосовые сообщения уже закончились. Девушка неохотно опускает устройство и набирает быстрое сообщение: «С вас поход в суши-бар». После переписки с друзьями Абигейл и вправду чувствует себя лучше. Девушка поднимается с дивана и, спрятав телефон в кармане шорт, оглядывается вокруг. С новыми силами Аби собирается с духом и направляется прямиком в гущу толпы студентов, что с шумом отплясывают популярный танец из TikTok. Абигейл останавливается возле других наблюдателей и с улыбкой разглядывает танцующих первокурсников, что неумело, размашисто и так забавно пытаются повторить танец за девчонками. Многие из танцоров уже изрядно подвыпившие, и даже грохочущая музыка не может заглушить их смех. Они выглядят так свободно, раскованно, весело… Абигейл в лёгкой задумчивости переводит взгляд на низкие пластмассовые столики, на которых виднеются ещё наполовину полные бутылки пива. Не поддаваясь сомнениям и душным отголоскам скромности, Абигейл направляется прямиком к столикам, аккуратно обходя танцующих студентов по большой дуге. Взгляд Абигейл цепляется за незнакомого юношу, стоящего в стороне от всеобщего веселья. Опираясь плечом о колонну открытой террасы, незнакомец смотрит куда-то вперёд, кажется, без всякой цели. Его длинные каштановые волосы убраны в небрежный высокий хвост, а несколько прядей спадают на лицо, смягчая его острые очертания и прикрывая хмурый, закрытый взгляд. Кажется, Абигейл слышала о нём от однокурсников… юноша довольно популярен в своих кругах. Старшекурсник, успевший собрать вокруг себя как фанатов и подражателей, так и противников. Конечно, первых в разы больше. Интересно, почему он держится подальше от остальных? Выглядит таким мрачным… словно не рад всему, что происходит вокруг. Абигейл невольно задерживается на юноше взглядом. Похоже, не одной ей непросто влиться в общую тусовку. Чуть не задев торопливо проходящую мимо девушку, Абигейл на автоматизме выдыхает тихие извинения, которые студентка, кажется, вовсе не слышит. Смущённая, Абигейл слегка ускоряет шаг, стараясь больше ни с кем не пересечься. Девушка вновь ищет взглядом мрачного незнакомца, однако тот куда-то уходит – Абигейл успевает увидеть лишь его спину, скрывающуюся в помещении пляжного бара. Может, он тоже намеревается расслабиться при помощи алкоголя? Девушка встряхивает головой и наконец подходит к пластмассовым столикам. Помедлив, Абигейл пытается определить, какой из десятка расставленных стаканчиков чист, и выбирает тот, что похож на новый. Отбросив абсурдное чувство стыда, она открывает бутылку с лёгким алкоголем и наполняет стакан почти до краёв – если уж начинать, то не с детских порций. Абигейл подносит наполненный стакан ко рту и тут же морщится от резкого хмельного запаха. Отбросив брезгливость, девушка делает несколько смелых глотков и тут же зажмуривает глаза. Рот обжигает отвратительным вкусом, в котором нет ни единой нотки, за которую его можно было бы стерпеть. А ведь это всего лишь лёгкий алкоголь… Поморщившись, Абигейл медленно выдыхает и спешно проглатывает напиток. – Привет. Девушка вздрагивает от незнакомого голоса и чуть не проливает на футболку остатки напитка. Абигейл спешно ставит стакан с пивом обратно на стол, пока незнакомец обходит её со спины и наклоняется к тому же столику, оставляя на нём полупустую бутылку джина. Длинные каштановые волосы, убранные в высокий неряшливый хвостик, лёгкая щетина… это же тот самый «мрачный» парень. Но сейчас он выглядит совсем иначе – делась куда-то былая напряжённость и закрытость, уступив место дружелюбию и спокойствию. Взгляд серых глаз с мягким выражением взирает на Абигейл, будто бы она вызывает в незнакомце… умиление? – Ты так потерянно выглядишь, – произносит юноша, а после протягивает Абигейл руку. – Я Дэниел Коллингвуд. Можно просто Дэн, знаешь, не люблю своё полное имя. Юноша очаровательно смеётся, вызвав у Абигейл невольную ответную улыбку. Девушка аккуратно пожимает его руку, а после садится на диван напротив. – Абигейл Лэйк. Приятно познакомиться. Всегда стоит казаться общительным и интересным человеком, ведь первое впечатление зачастую оказывается решающим. А с такими парнями, чаще всего дальше этого первого впечатления не заходит – «звёзды» университета, как правило, знают почти всех, но едва ли их запоминают. Поэтому во благо репутации стоит либо не врезаться в память вовсе, либо же ничем не отличаться от других. Но то, как Дэн, опустившись в плетёное кресло напротив, внимательно смотрит на Абигейл, сеет в душе девушки сомнения: удастся ли ей не опозориться перед ним? – Ты переходишь на последний курс? – задаёт Абигейл абсолютно глупый вопрос, дабы хоть чем-то рассеять затянувшееся молчание. – Да. – Дэн немного вздыхает и улыбается уголком губ. – Даже не верится, что я последний год здесь. – Когда взгляд юноши поднимается на Абигейл, девушка невольно замирает. – А ты, кажется, на год младше. Я часто видел тебя в универе. – Ого, так ты знаешь меня, – слегка удивлённо протягивает Абигейл. – Если честно, только внешне, – усмехается Дэн в ответ и зачёсывает волосы назад, убирая с лица мешающие пряди. – Рад наконец-то познакомиться с тобой. Почему сидишь одна? – Юноша окидывает взглядом бутылки пива и чуть фыркает. – Да ещё и с такими дерьмовыми напитками. – Да я просто… – Не найдя других оправданий, Абигейл выдыхает честно: – Думала, чем можно заставить себя расслабиться. Дэн переводит на девушку внимательный и мягкий взгляд. Кажется, он понимает её, однако ни слова не говорит в ответ. – Мои друзья должны были прийти, но у них там форс-мажор, – чуть улыбается Абигейл, – поэтому стараюсь развлечься сама. – Мои тоже задерживаются. – Дэн подбирает со столика стакан с пивом, которое так и не осилила Абигейл, и без особых раздумий отпивает пару глотков. – Поэтому ты был таким мрачным пару минут назад? Дэн опускает стакан от губ и взирает на Абигейл в лёгком удивлении, приподняв бровь. Кажется, он не ожидал, что кто-то увидит его вне привычного амплуа. – Нет. Извини, обычно я стараюсь не портить никому настроение своей хмурой рожей. Дэн вновь обескураживающе улыбается, отчего Абигейл даже забывает, что хотела спросить помимо этого. Почему-то рядом с этим человеком она чувствует себя почти так же комфортно, как в кругу давно знакомых друзей. Даже эта тишина, повисшая между ними, не кажется неловкой – может, из-за громко играющей музыки, а может, из-за какого-то подсознательного взаимопонимания в отсутствии необходимости говорить постоянно. Музыка стихает и переключается на следующий трек. Дэн находит чистый бумажный стаканчик и одним усилием снимает с бутылки джина пробку. Абигейл не успевает даже запротестовать, как юноша уже ставит наполненный стакан перед ней и наливает второй для себя. – Попробуй, там совсем немного, – кивает Дэн и вновь улыбается уголком губ. – Должно быть получше этого дохлого пива. С сомнением разглядывая золотисто-прозрачный напиток, Абигейл медлит всего пару секунд, а после, заметив, что Дэн уже выпивает свою порцию до дна, бесстрашно пробует джин. Обманчивая сладость напитка тут же сменяется обжигающим жаром, от которого у девушки спирает дыхание, а тепло будто бы опускается куда-то вниз, разливаясь по всему телу. – Всё так же паршиво? – Дэн старается сдержать смех, наблюдая за тем, как забавно морщится нос Абигейл. Девушка пару раз кивает и оставляет стакан с джином на столике. – Похоже, алкоголь – развлечение не для тебя. – Дэн не сводит с девушки задумчивого взгляда, но прежней неловкости она больше не ощущает. – Тогда расскажи, что заставляет тебя чувствовать себя лучше. – Места потише, – почти сразу отзывается Абигейл. – И люди, которых я могу назвать своими друзьями. Пожалуй, только это. – Ну-ну, не надевай на себя облик серой мышки. Подобные слова неприятно задевают Абигейл, всколыхнув в душе неясное травящее ощущение. Девушка ничем не показывает своего состояния внешне, однако Дэн каким-то образом догадывается, что его слова оказали негативный эффект, и тут же мягко, почти ласково улыбается. – Я имел в виду, что я уверен, ты куда более интересна, чем пытаешься сейчас казаться. Его голос кажется мягким одеялом, в которое можно укутаться холодным утром. Абигейл молчит долгие несколько секунд, а после, ощутив неясное стремление принять этот вызов, поднимает на юношу прямой взгляд и выдаёт на одном дыхании: – Ладно. По вечерам я адски рублюсь в сетевые игры, сгораю и сливаю рейтинг, а потом получаю винстрик, поэтому всегда успокаиваюсь. Дэн запрокидывает голову и взрывается раскатистым смехом, от которого и Аби теряет всякое напряжение и осадок от неудачных слов. Девушка ловит взгляд Дэна, и тот нехотя успокаивается, вытирая уголки глаз. – Тебе удалось меня удивить, – признаёт юноша. – В моём кругу общения геймеров ещё не было. Рад пополнению. Абигейл неосознанно цепляется за услышанную фразу. Значит ли это, что Дэн собирается продолжить их знакомство за пределами неудачной вечеринки?.. Внезапно Дэн отвлекается на телефон, видимо, ощутив вибрацию уведомления. Абигейл наблюдает за тем, как тонкие и длинные пальцы юноши вводят пин-код на экране для снятия блокировки, а после набирают кому-то короткое сообщение. – Мои друзья уже подъехали, сейчас будут. – Дэн поднимается с кресла и останавливается возле Абигейл, протягивая ей руку. – Пойдём. Я встречу их, заодно познакомлю с тобой. Провести остаток вечера в компании абсолютно незнакомых людей? Звучит как начало довольно печальной подростковой истории. Словно бы угадав мысли Абигейл, Дэн ободряюще улыбается, всего одним мгновением ломая стены её сомнений. – Они тебе понравятся, за этих ребят лично могу ручаться. Если что, я буду рядом. Не то чтобы Абигейл сильно доверяет Дэну… но всё же перспектива просидеть всю вечеринку в одиночестве не кажется радостнее новых знакомств. Вздохнув, Аби принимает решение и с помощью руки Дэна поднимается с дивана. Юноша не соврал. Его друзья хоть и оказываются довольно шумными и норовистыми ребятами, но всё же принимают Абигейл, как свою. На протяжении всего вечера девушка ловит на себе заинтересованные взгляды Дэна – будто бы он приглядывает за ней даже тогда, когда в том нет особой нужды. Абигейл старается не давать оценки подобным знакам внимания, а от собственных предательских бабочек, поселившихся в животе, старается избавиться вовсе. Остаток вечера Абигейл проводит в абсолютно новом для себя окружении. Пожалуй, впервые за долгое время девушка совсем не жалеет о своём выборе. Экран её телефона, оставленного на краю одного из столиков, десятки раз загорается от входящих сообщений, однако Абигейл не замечает ни одного из них. Глава 1: Сказка для принцессы Вибрация телефона вытягивает Абигейл из глубокого сна. С трудом разлепив веки, девушка тут же морщится, когда головная боль глухой тяжестью давит на виски – сказываются последствия бессонной ночи. Несмотря на паршивое самочувствие, Аби сонно улыбается, вспоминая, ради чего она позволила себе уснуть лишь под утро. Абигейл медленно потягивается и, перевернувшись на живот, шарит рукой на прикроватной тумбе. Наткнувшись на телефон, девушка снимает его с зарядки и подносит к себе, начав вводить пин-код блокировки. Незакрытое с ночи приложение высвечивает список диалогов, и первый из них заставляет Абигейл вновь глупо улыбнуться. Дэн. Переписка с ним и отобрала у Аби почти всю ночь, впрочем, далеко не первую, и, скорее всего, не последнюю. Улыбка девушки становится шире, когда она замечает статус «online». Д: «С добрым утром, принцесса». По груди Абигейл разливается необъяснимое тепло. Девушка набирает ответное приветствие и с улыбкой кладёт телефон рядом с собой, обратив задумчивый взгляд куда-то в потолок. За этот месяц всё так изменилось… Абигейл редко находит в себе достаточно смелости, дабы признать, что большинство этих перемен вызвано тем самым высоким парнем с забавным хвостиком на затылке. Вопреки всем её ожиданиям, Дэн не забыл про существование Аби на следующий же день после студенческой вечеринки – наоборот, с того момента они общаются почти беспрерывно. Абигейл прекрасно понимает, к чему всё это идет, но всякий раз настойчиво отгоняет любые мысли, вызывающие предательские бабочки в животе. Пусть всё будет, как должно быть. Она в любом случае не может влезть в голову к другому человеку и узнать, какие у него там намерения, мысли и чувства. А значит, остаётся просто ждать. По-хорошему, при этом ни на что не надеясь, но… обмануть себя тяжелее, чем соврать кому-то другому. Услышав новое уведомление, Абигейл поднимает телефон и заходит в мессенджер. Непрочитанные сообщения высвечиваются в переписке с Крисом, отчего чувство вины отголоском вспыхивает где-то в груди – он писал и вечером, и ночью, и с утра… Абигейл даже не видела. Хорошо, что он не требовал ответа ? просто скидывал забавные посты, видеоролики и привычное «спокойной ночи». Никаких допросов. Хотя, возможно, сегодня Абигейл ещё придётся объясниться… Новые сообщения от Криса прилетают прямо на глазах. К: «С добрым… утром? Пара уже давно началась Ты только проснулась?». Абигейл неловко улыбается, набирая сообщение в ответ. А: «Да. Прости». К: «Ты заболела? Если что, я преподу передам». А: «Не смей, я скоро буду». Возможно, стоило давно рассказать лучшему другу о Дэне. И хоть сейчас их общение не представляет собой чего-то из ряда вон выходящего, Абигейл всё равно испытывает укол вины за то, что до сих пор ни слова не сказала Крису. За их многолетнюю дружбу это первый раз, когда Абигейл о чём-то умалчивает. Конкретной причины она сформулировать не может. Возможно, ей просто не хочется лишний раз опозориться, если всё это общение с Дэном в итоге закончится ничем. Вынырнув из мрачных размышлений, Абигейл обращает взгляд на электронные часы, прикидывая, сколько времени у неё на сборы. 9:58. В принципе… Чёрт, похоже, уже нет смысла торопиться. Аби поднимается с кровати и почему-то улыбается. Стыдно признаться, но она почти не переживает за пропущенную пару. Вместо суматошных сборов хочется пуститься в лёгкий, абсолютно бессмысленный и глупый танец. Девушка позволяет себе наслаждаться теми эмоциями, которые плескаются внутри, стоит ей вспомнить ночную переписку. С Дэном они говорили обо всём. Нет таких тем, которых Абигейл боялась бы коснуться с ним, оттого и их постоянные переписки, кажутся бесконечными. Темы всегда сменяют друг друга: от чего-то абстрактного и простого, до личного и довольно сложного. Абигейл не помнит, когда в последний раз могла вот так комфортно общаться с человеком, который ещё не так давно не знал даже её имени. Плевать. Даже если у этой сладковатой истории скорый конец, Абигейл будет наслаждаться каждым днём, когда ей удаётся чувствовать себя почти счастливой. *** К университету она приезжает удачно – у главного здания Аби оказывается как раз во время большого перерыва на обед. С учётом того, что завтрак был довольно скудным, перспектива начать учебный день с сытного перекуса приходится девушке по душе. Лишь двадцать минут спустя, отведав несколько закусок в кафетерии, Абигейл поднимается на третий этаж корпуса и неспешным шагом проходит несколько коридоров. По пути ей встречаются знакомые с параллельного курса, у которых сегодня занятия проходят в этом же крыле. Аби с искренней улыбкой приветствует всех, ощущая прилив непонятной энергии. Как будто кто-то подзарядил её социальную батарейку. Когда Абигейл оказывается неподалёку от нужной аудитории, на глаза девушке попадаются знакомые ярко-голубые волосы, заплетённые в высокий хвост – Лекси стоит в компании других девушек со второго курса. Едва завидев Аби, она тут же жестом прощается с компанией и с разбегу налетает на подругу, сжимая её в крепких объятиях. – Я уже думала, ты не придёшь сегодня, – улыбается Лекси, отступив несколькими мгновениями позже. – Ты чего так опоздала? Абигейл немного смущённо улыбается, и Лекси без труда рассматривает всю палитру эмоций подруги. Присвистнув, она весело протягивает: – У-у-у… я так понимаю, Дэн снова всю ночь написывал? Устав скрываться, Абигейл выдаёт всё буквально на одном дыхании: – Он такой потрясающий… Лекс, клянусь, я ещё ни с кем не ощущала подобного. А это всего лишь переписки, мы просто болтаем о всякой фигне… Если он меня куда-то позовёт, особенно если вдвоём, боже, я просто сдохну. Лекси внимательно наблюдает за подругой, словно врач, пытающийся верно установить вердикт. – Эй, не смотри на меня так. – Абигейл неловко улыбается. – Я знаю, что это всё звучит слишком приторно, просто… – Моя девочка окончательно утонула в любви, – вдруг произносит Лекси. Абигейл растерянно взирает на подругу, совсем запутавшись в своих мыслях и словах. Однако сколько бы она ни всматривалась в лицо Лекси, Аби не находит на нём ни капли раздражения или презрения. Наоборот, Лекси как будто бы растрогана и… просто рада? Кажется, это удивление заметно в глазах Абигейл, потому как Лекси тихо смеётся и поясняет: – Я на самом деле рада за тебя. Знаешь, испытать подобные чувства – это уже подарок. Его многим не хватает. – Думаю, ещё рано говорить о чём-то серьёзном. – Абигейл с улыбкой опускает взгляд. – Мы с ним просто общаемся. – Он тебе нравится? – в упор спрашивает Лекси, будто бы в этом вопросе нет ничего сложного. Абигейл молчит несколько мгновений, а после, истратив всю заранее накопленную смелось, шёпотом отвечает: – Да. Думаю, да. – Тогда не вешай нос и будь смелее. – Лекси мягко касается кончиком указательного пальца носа подруги, делая «буп». – Я видела, как он смотрит на тебя. Когда позовёте на свадьбу? – Лекси! – со смехом ужасается Абигейл, в то время как подруга невинно моргает. – Что? Не знаю, как там у него, но у меня серьёзные намерения. – Ещё слишком рано планы строить, – осторожно замечает Абигейл, будто бы озвучивая в этих словах и свои собственные тревоги. – Но ты уже сияешь. Когда Абигейл вновь поднимает голову, Лекси ободряюще похлопывает её по плечу, будто бы останавливая от оправданий, что готовы сорваться с языка Аби. – Ты уже давно заслуживаешь хорошей слащавой интрижки, – произносит Лекси заговорщицки, взяв подругу под руку. – Только не привязывайся слишком сильно, знаешь, как оно бывает. – Хорошо, – спешно отвечает Абигейл, однако всерьёз над словами подруги не задумывается. Сегодня ей впервые не хочется поддаваться ни сомнениям, ни доводам рассудка. Почему бы просто не насладиться моментом? Хотя, если так задуматься: с чего вообще Абигейл находится в таком забавном настроении? Храня на губах задумчивую улыбку, девушка заходит в нужную аудиторию сразу после прощания с Лекси. Пара ещё не началась, поэтому в помещении не так много студентов. Отвечая на приветствия, Абигейл слегка теряется. Улыбка девушки становится вежливой и сдержанной, будто бы маска, умело удерживаемая на лице. Абигейл спешит к своему привычному месту, где её уже ждёт Крис – сегодня у них совмещённое занятие. Друг приветствует девушку столь знакомой широкой улыбкой и убирает со скамьи свой рюкзак. Это блондинистое чудо никогда не изменяет себе – полуспортивная одежда, увешанный значками рюкзак и слегка кудрявые волосы, будто бы никогда не знакомые с понятием «расчёски», в свободном хаосе лежат на голове. Сколько же необъяснимого уюта в его облике… Абигейл выдыхает, наконец-то опускаясь на место, и аккуратно приобнимает Криса. Ощущение комфорта и покоя прогоняет прочь былое напряжение, и улыбка на лице девушки становится искренней. Крис собирается что-то сказать, однако юношу отвлекает прибытие преподавателя – студенты вежливо приветствуют пожилого мужчину, который тут же начинает разговор об их предмете. Крис наклоняется к Абигейл и тихо произносит: – Дать конспект с прошлой пары? Я сфоткал у девчонки с твоего потока. Могу прислать. – Да, спасибо огромное, – облегчённо выдыхает Абигейл. – Очень выручаешь. – Всегда к твоим услугам. Крис выпрямляется, едва ли заметив предупреждающий взгляд преподавателя. Выждав всего несколько секунд, он вновь наклоняется к Абигейл и говорит ещё тише: – Почему проспала? От одной мысли о ночных переписках с Дэном приятное волнение тревожит сердце. Абигейл не может сдержать задумчивой улыбки, что не укрывается от внимания юноши – Крис в непонимании и заинтересованности приподнимает бровь, буквально молча требуя рассказа. Как бы классно было обо всём поведать ему… Абигейл легко представляет подобный разговор с другом, однако что-то неясное настойчиво мешает девушке открыться даже одному из самых близких людей. Что, если Крис посмеётся над ней, посчитает эту влюблённость глупостью? Что, если Дэн в самом деле скоро исчезнет из жизни Абигейл? Тогда она будет выглядеть поистине жалко. Ведь он до сих пор не говорил и не намекал ни на что серьёзное. Сколько же этих чёртовых сомнений… – Давай попозже об этом, – наконец выдыхает Абигейл и решает сослаться на преподавателя, кивнув в его сторону. Хоть мужчина и не обращает на двух перешёптывающихся студентов никакого внимания, Крис не донимает подругу дальнейшими расспросами и занимается конспектом. Нудный голос преподавателя нагоняет предательскую сонливость. Только сейчас Абигейл всецело ощущает последствия почти бессонной ночи, однако всё равно упрямо пытается вслушаться в речь пожилого мужчины. Уже четверть часа спустя Аби ловит себя на том, что услышанная информация неумолимо ускользает куда-то мимо – остаётся лишь фон монотонного бубнежа преподавателя. Крис отвлекается от лекции, устремив взгляд на шариковую ручку, застывшую в руке подруги где-то на начале тетрадного листа – за всю лекцию Абигейл не сделала ни одной записи. – Аби, всё точно в порядке? – шёпотом спрашивает Крис, чуть наклонившись в её сторону. Внимательный взгляд юноши пытается установить зрительный контакт. – Да, – спешно отвечает Абигейл, нарочно приободрившись. Девушка потирает лицо ладонями и зачёсывает волосы назад, слегка взъерошив их. – Ты точно не заболела? – В голосе Криса слышится неподдельная тревога. – Если что, ты говори. – Нет-нет, всё правда хорошо, – качает Абигейл головой. Такая искренняя забота юноши теплом отзывается в сердце. Крис замечает эту улыбку, и, припомнив, что похожие эмоции держатся на лице подруги уже всю пару, настороженно приподнимает бровь: – Случилось что-то хорошее? – Возможно, – загадочно отвечает Абигейл. – Не хочу говорить заранее, пока ничего ещё не произошло. Но если вправду случится… ты будешь первым, кто получит эту новость. Обещаю. *** Последняя пара наконец-то подходит к концу. Абигейл выходит в прохладный коридор, с наслаждением покидая душную, укутанную скукой аудиторию. По вечерам в помещениях университета скапливается всё тепло, накопленное огромным зданием за весь день. Наконец-то можно ехать домой… Не успев пройти и пару шагов, девушка ощущает вибрацию телефона и поспешно достаёт устройство из кармана джинс. Знакомое волнение трогает сердце, пока Абигейл снимает блокировку экрана и открывает приложение мессенджера. Сообщение от Дэна. Боже, он вправду что-то написал. «Привет, принцесса. Я долго думал о том, что происходит между нами. Наверное, ты и сама не раз задумывалась обо всём этом и может даже обижалась на меня за молчание. Стоило сказать раньше, но мне не так просто кому-то довериться. Думаю, ты меня понимаешь. Хотя, честно говоря, я мог сказать это ещё на той самой вечеринке, которую мы провели вместе. С самого начала у меня не было ни одного шанса сбежать от этого момента. Я всегда стараюсь держать людей на расстоянии от себя. Так всегда было проще и безопаснее. Но с тобой я давно проиграл. В общем… Аби, ты очень мне нравишься. Как насчёт того, чтобы мы стали парой?». Сердце пропускает удар и тут же наполняется неудержимой волной настоящего, неподдельного счастья, которое захлёстывает Абигейл целиком, заставляя зажать рот ладонью – иначе попросту не сдержать эмоции. Осознание произошедшего медленно оседает в голове, а дыхание предательски сбивается. Чёрт возьми, почему она настолько счастлива?.. Абигейл не может сконцентрироваться даже для полноценного ответа на это сообщение и в итоге отправляет лишь краткое «да». Догадавшись, как холодно выглядит этот ответ, Абигейл дописывает немного больше: «Я счастлива, поэтому не могу ответить что-то осмысленное». И буквально тут же от Дэна прилетает ответное сообщение: «Тогда я заеду за тобой сегодня вечером. Поедем перекусим чем-нибудь вкусным». Абигейл закрывает глаза в попытке унять сердцебиение. Выдохнув, девушка попросту ставит телефон на блокировку, чтобы хоть как-то прервать этот поток эмоций. Прижав устройство к груди, Абигейл минует поток студентов и направляется к лестницам. Девушка едва ли сдерживается от того, чтобы не закружиться среди случайных людей в танце и добраться до лестницы почти вприпрыжку. Случайно столкнувшись с кем-то у самого окна, Абигейл на автомате выдыхает извинения – и это мгновение так сильно напоминает ей ту студенческую вечеринку, на которой она познакомилась с Дэном. Поднимая голову, Абигейл ловит себя на надежде увидеть его. Однако в глаза ей с улыбкой смотрит Крис. Друг аккуратно придерживает Абигейл за плечи, тормозя её, а после отводит чуть в сторону от потока людей. – Твою улыбку за километр видно, – мягко смеётся Крис. Он так легко улавливает эмоциональное состояние Абигейл, как делал это всегда. Вряд ли он замечает, как сам неосознанно улыбается ей. Крису необязательно знать причину для счастья подруги, чтобы разделять его вместе с ней. – Такое чувство, что это загадочное «что-то» уже произошло, а ты обещала, что я узнаю первым. Так что я жду. Абигейл невольно отводит взгляд в сторону. Девушка тратит несколько долгих секунд, переступая через сомнения, а после с улыбкой выпаливает: – Я влюбилась. Даже не смотря в глаза Крису, Абигейл замечает, как его брови взмывают вверх в неподдельном удивлении. За всё время их многолетней дружбы Аби и впрямь не интересовалась никем всерьёз. – И это взаимно, – вскрывает девушка оставшиеся карты. – Его зовут Дэниел Коллингвуд, он с нашего универа, старшекурсник. – Абигейл мельком смотрит на друга, но тот сохраняет молчание, отчего девушка вновь переводит взгляд к окну, ощутив укол вины. – Да, я ничего не говорила тебе о нём… Знаю, это странно и даже подло с моей стороны. Я и объяснить толком не смогу, почему молчала. Я просто боялась выглядеть глупо в твоих глазах, если бы из этого всё равно ничего не вышло и про меня бы забыли. Когда Абигейл замолкает, тишина между ними буквально сжигает девушку изнутри. На сердце неприятно холодеет, охватывая тревогой – что, если вся эта история вовсе разрушит их с Крисом дружбу?.. – Вот же блять, – наконец нарушает молчание юноша. Абигейл ожидала какой угодно реакции, кроме подобного искреннего ругательства. Позабыв о прежнем смятении, девушка в удивлении поднимает глаза и сталкивается со взглядом юноши, полным досады. – Теперь, получается, не сможем тусить, как раньше. Облегчённый выдох срывается с губ Абигейл. По крайней мере, Крис не злится на неё за молчание. – Почему же не сможем? Думаешь, я вот так возьму и о друзьях забуду? – Да что я, не знаю, как это происходит? – шутливо ворчит Крис. – Первое время я тебя вообще не увижу, всё со своим ненаглядным ворковать будете. Лирой расстроится. – Обещаю, что не заставлю вас зависать без меня, – искренне улыбается Абигейл. На душе становится легко, словно бы с неё сбросили давно давящий груз. – Ловлю на слове. – Крис несколько мгновений смотрит в глаза девушке и мягко улыбается. – Если серьёзно, я рад, что у тебя хоть кто-то появился. Ты прям светишься теперь. Абигейл тихо смеётся, а после, поддавшись чувствам, крепко обнимает друга. Наконец-то над ней не висит тяжёлое гнетущее ощущение, вызванное необъяснимой необходимостью скрывать от Криса происходящее. Теперь лучший друг снова знает об Абигейл всё. Кажется, все тревоги, окружающие девушку в последнее время, исчезли одна за другой. По привычке Аби пытается отыскать в сознании новые поводы для переживаний и раздумий, но таковых не находится. Может, жизнь в самом деле может быть похожа на чью-то сладкую и такую красивую историю? Глава 2: Новые краски Последняя вечерняя пара закончилась уже около сорока минут назад, но Абигейл лишь сейчас решает спуститься в холл. Преподаватель, с которым она вроде как договорилась встретиться, так и не пришёл к назначенной аудитории. – Прошу прощения, – обращается Аби к проходящей мимо преподавательнице старших курсов. – Вы случайно не знаете, где можно найти мистера Дженкерса? Мне нужно отдать ему задания, он просил сдать их до конца сегодняшних пар. Молодая преподавательница, наблюдая за тем, как Абигейл прижимает листки с заданиями к груди, с толикой сожаления покачивает головой. – Он уехал минут двадцать назад. Мне жаль. Абигейл замирает, ошеломлённая услышанным. Вот так взял и просто уехал?.. – Спасибо за помощь, – тихо выдаёт она на автомате. – Да не за что. – Преподавательница с сочувствием касается плеча Абигейл, а после направляется дальше по коридору. Обернувшись, она добавляет: – Постарайся увидеться с ним завтра, думаю, он не рассердится. Ещё бы он сердился. Абигейл сжимает в ладони уголок сложенных листов и медленно выдыхает. Прекрасно. Ещё утром этот преподаватель демонстративно выражал недовольство работой Абигейл, цеплял её и задавал завальные вопросы, и в итоге девушка сама подошла к нему на перерыве, спросив про дополнительные задания в надежде таким образом улучшить ситуацию. Задания он выдал, срок объявил: до конца его рабочего дня, то есть, до последней пары. Вот только количество задач превышало объём контрольной работы вдвое. Абигейл понимала, что спорить бесполезно, и поэтому молча приняла вызов. В университете она осталась до самого вечера, став единственным гостем библиотеки, и выполнила все задания до единого вовремя – за час до последней вечерней пары. Но преподаватель решил просто не явиться на обговорённую встречу. Боже, что сложного в том, чтобы подняться к аудитории и просто взять листок с выполненными заданиями? Ему ведь на самом деле плевать на все эти задачки. Всё дело в его хрупком эго, которое оказалось задето тем, что Абигейл, о которой все слышали как об очень прилежной и вежливой отличнице, начала вдруг отвлекаться на его парах. Сообщения в телефоне, неполные конспекты, не слишком активное участие в командных заданиях, опоздания на его пары… А ведь он ещё и новенький для их курса, начал вести свой предмет всего пару недель назад. Может, в его глазах такое отношение со стороны отличницы и впрямь выглядит обидно. Как объяснить этому хрупкому созданию, что Абигейл стала вести себя так отнюдь не только на его парах? Злость на преподавателя плавно перетекает в гнев на себя саму. Абигейл тяжело вздыхает, ускорив шаг при спуске по лестнице. По правде говоря, во всей этой ситуации виновата в самом деле только она. Как бы саму Аби это не тяготило, девушке и вправду требуется больше внимания к учёбе – её результаты были важны для Абигейл ещё со средней школы. Стипендия, сессии, экзамены – само собой не решится ничего. Но как можно сосредоточиться на этой тошниловке, когда жизнь буквально задышала новыми красками? Практически… наконец-то началась. При мысли о Дэне на душе становится легче. Абигейл прячет улыбку на губах, хотя вокруг почти никого нет – все студенты давно покинули корпус, остались лишь работники университета да уборщицы. Непривычная тишина сковывает стены учебного заведения, но сейчас Абигейл как никогда нужен подобный покой. В холле университета погашен почти весь свет. Длинные узкие лампы зажжены только по центру помещения, скудно освещая путь до выхода. Где-то в стороне мелькает уборщица, катящая перед собой нагруженную инструментами тележку, а с коридора главного корпуса слышен звук закрывающейся двери – задержавшиеся преподаватели заканчивают свои дела. Абигейл делает глубокий вдох. Нужно оставить весь негатив где-то позади – совсем скоро она будет дома, рядом с человеком, который одним своим присутствием сделает этот вечер лучше. Едва ли Абигейл оказывается на улице, её недавние мысли становятся реальностью. У ступенек главного здания, опираясь на перила, девушку уже ждёт Дэн. Аби в удивлении замирает в нескольких шагах от стеклянных дверей, поначалу думая, что вовсе обозналась – пары Дэна закончились ещё несколько часов назад, и он не говорил, что подвезёт её сегодня домой. Абигейл и сама не просила бы о таком, зная, что свободного времени у юноши и так немного. Но прямо сейчас он и вправду здесь. На парковке неподалёку Абигейл находит взглядом и его машину – серебристая «Тойота Авалон» стоит на одном из парковочных мест. Если не считать машины преподавателей, ровным рядком стоящие у другого конца площадки, серый «Авалон» стоит в одиночестве. Завидев Абигейл, юноша улыбается уголком губ и выходит ей навстречу. Девушка быстрым шагом устремляется к Дэну, а после вовсе переходит на бег. В мгновении крепких объятий Аби всерьёз кажется, будто бы все проблемы остались там, позади, в здании университета, откуда им больше не достать её. – Спасибо, что приехал за мной, – шепчет Абигейл, не выпуская юношу из объятий. – Да ладно тебе, – тихо смеётся Дэн, стараясь не показывать, насколько он тронут неожиданной и искренней благодарностью девушки. – Брось, за это и «спасибо» не нужно. Я был бы херовым парнем, если бы позволил тебе добираться домой в темноте. Дэн забирает сумку с плеча Абигейл, и по пути до машины берёт её за руку. Тёплая ладонь согревает замерзшие пальцы девушки, пока та прячет смущённую улыбку. Насколько же милым он порой бывает… Где-то на половине пути до дома Дэн останавливается у МакАвто, планируя взять только горячие напитки, но Абигейл с почти детской украдкой рассматривает вывеску меню, что юноша без труда разгадывает её желания. В итоге домой к Абигейл они приезжают с двумя большими пакетами из фаст-фуда – то, что нужно после такого противного дня. Пока Абигейл раскладывает купленные закуски по тарелкам, Дэн внимательно наблюдает за девушкой, усевшись на высокий стул у домашней барной стойки, что служит скорее обеденным столом. Абигейл поднимает взгляд на юношу и слегка изгибает бровь в вопросительном выражении, молчаливо спрашивая, почему он так долго смотрит на неё. – Ты сегодня какая-то подавленная, – подмечает Дэн. – Что-то случилось? – Да ерунда. Абигейл тихо вздыхает. Неужели её настроение так очевидно? А она ведь старалась не испортить сегодняшний вечер. Как паршиво, что её снова окружили мысли об учебных проблемах, да ещё и так сразу отразились на её лице. – Рассказывай, – произносит Дэн, аккуратно забирая из рук Абигейл стаканы с напитками. Юноша сам добавляет в них свежий лёд, и Аби не остаётся ничего другого, кроме как сдаться под его мягким и настойчивым взглядом. – У меня на курсе появился новый преподаватель, – тихо начинает Абигейл, сев на барный стул по другую сторону стойки. – Он… ну, довольно требовательный человек. Давно преподаёт в нашем университете и вроде как считает себя какой-то важной фишкой. – Душнила, короче говоря. Абигейл давит смешок и пожимает плечами, стараясь показать скорее самой себе, что вся эта история её никак не злит. – Может, его работа и амплуа «строгого препода» помогает ему чувствовать себя важным и значимым хоть где-то, – произносит она. – Я знаю такой тип людей. – Он устраивает тебе проблемы? – Голос Дэна как-то излишне тих и спокоен. – Нет. Ну… точнее, я устроила их сама себе, – тихо вздыхает Абигейл и слегка опускает голову. – Меня ведь все преподы знают как отличницу, с которой никогда не возникает трудностей, которая выполняет все задания на высокие баллы и не пропускает занятия. Он ожидал получить к себе такое же отношение, сводка ведь у него на всех есть, хотя бы краткая. Да и с другими учителями он общается, старый коллектив же… В общем, я правда старалась вникнуть в его предмет. Но в последнее время я часто отвлекаюсь на всё подряд… Мне тяжело сфокусироваться на деле. Если утрировать, я витаю в облаках. За это он и злится. – Кажется, в этом отчасти есть моя вина. Ты ведь почти постоянно переписываешься со мной. Дэн смотрит куда-то перед собой, и Абигейл невольно подаётся тревоге: что, если он решит минимизировать их общение, дабы у Аби было больше времени на учёбу? Как же тошно и противно становится на душе от одной мысли о таком раскладе… Однако Дэн поднимает на девушку внимательный взгляд и вместо страшных слов лишь улыбается уголком губ: – Добро пожаловать в мир обычных студентов. Приятно быть твоей причиной для выныривания из этой вечной зубрёжки. Абигейл фыркает от смеха. Тревога отступает от сердца, возвращая девушку в реальность. Какая к чёрту остановка общения? Ей необходимо избавиться от подобных параноидальных мыслей. В самом деле, Дэн прав. Аби ведь не делает ничего особенного, просто… больше не лезет из кожи вон ради этой глупой репутации и собственных пунктиков на достижения. Синдром отличника начинает слабнуть в ней, а это чувство вины на самом деле не имеет под собой реальных причин, ведь именно так и выглядит обычная жизнь, в которой пропадает гонка за высшими баллами. – Так как зовут этого препода? – Голос Дэна отвлекает девушку от мыслей. – Мистер Дженкерс. Дэн приподнимает бровь в лёгком удивлении, а после ободряюще улыбается. – Тогда можешь не париться. Я неплохо общаюсь с ним, проблем не будет. Сам с ним поговорю. Абигейл взирает на юношу около нескольких секунд, не веря своим ушам. – Вот так просто? У тебя самый жуткий и строгий препод универа… в корешах водится? – Это слишком длинная история, – смеётся Дэн в ответ. – Но начинали мы с ним с войны. Я тогда чуть из универа не вылетел. – Он сегодня выдал мне дополнительные задания, сказал, срок сдачи до последней вечерней пары. – Абигейл вспоминает те паршивые ощущения, которые она испытывала сегодня. – Я несколько часов в библиотеке проторчала, всё сделала. Но он просто уехал за двадцать минут до нашей с ним назначенной встречи, и я не удивлюсь, если завтра он не примет задания из-за того, что я отдам их не вовремя. – Да брось, – отмахивается Дэн. – Он поначалу всегда паскудой кажется, но на деле мужик нормальный. Примет он у тебя эти задания. Думаю, он уехал, чтобы у тебя было больше времени до завтра. Дженкерс же не знает, что тебе эти задачки на один укус. Слова Дэна звучат правдиво. Может, профессор и правда не такой мудак, каким кажется поначалу. – Не переживай. – Дэн отпивает из стакана прохладный напиток и подмигивает Аби. – Если что, у тебя теперь есть я. Абигейл никак не может перестать улыбаться, пока юноша дотягивается до неё, чтобы коснуться указательным пальцем носа девушки. – Я уже говорил, что ты прекрасна, когда улыбаешься вот так? – произносит Дэн тихо. Абигейл долго смотрит юноше в глаза. Когда он опирается на барную стойку и приближается вновь, в животе девушки предательски взлетает сотня мелких бабочек. Трепетное волнение охватывает сознание, и, когда губы Дэна медленно касаются её губ, Абигейл готова забыть про весь мир, что находится за пределами кухни – ведь он становится так неважен и нереален. Настоящим остаётся ощущение его губ – тёплых, смелых, хранящих на себе аромат только что выпитого напитка. Что за манящее сочетание Спрайта и далёкого привкуса сигаретного дыма?.. Кажется, Абигейл в самом деле тонет в этих ощущениях и чувствах. Ну и к чёрту всё… Однако Дэн не переступает ни единой черты и мягко отстраняется от губ девушки. Абигейл глубоко вдыхает и медленно выдыхает, возвращаясь в реальный мир, и сталкивается со взглядом юноши. В этом омуте так легко потеряться… и так хочется. Где-то на границе сознания мелькает туманная мысль: а ведь это их первый поцелуй. – Кажется, мы сегодня планировали глянуть фильм, – шёпотом произносит Дэн, разглядывая губы девушки. – И еда стынет. Пойдём в гостиную? Абигейл может лишь кивнуть в ответ. Когда юноша уходит к дивану, забрав с собой пару тарелок, Аби переводит дух и берёт себя в руки. Нужно не так очевидно сходить по Дэну с ума… Хотя, кажется, он и так прекрасно знает об эмоциях Абигейл. Потому что испытывает их вместе с ней. Это читается в каждом взгляде юноши, украдкой устремлённом на Абигейл. Читается каждый раз, когда Дэн неосознанно пододвигает к ней новую порцию вкусной еды, когда доливает в её стакан больше напитка, хотя этого и не требовалось. Читается в том прикосновении к её руке, после которого пальцы Абигейл переплелись с его. Когда заканчивается фильм, цифры на часах показывают внушающие 22:48. Аби поднимает голову с плеча юноши и обращает на него усталый, но полный тепла взгляд. – Можешь остаться сегодня у меня. Уже очень поздно. Дэн в задумчивости блуждает взглядом по лицу девушки, а после слегка потягивается. Дотянувшись до пульта, юноша выключает телевизор и наконец отвечает: – Было бы неплохо, ехать в общагу сейчас лень. Кстати, я очень завидую тебе в плане жилья. Не представляешь, как я мечтаю о таком же уютном уголке, когда несколько лет подряд протух, как селёдка в банке. – Это всё родители, – чуть смущённо отвечает Абигейл. – Я никогда в общежитиях не жила. Судя по всему, мне правда повезло? – Правда, – со смехом отвечает Дэн. Немного помолчав, он вновь смотрит на Абигейл и произносит: – Этот диван ведь свободен? Я бы спал на нём. Абигейл кивает, облегчённо выдохнув. Если бы он решил остаться с ней в одной комнате, ей было бы крайне неловко и… пожалуй, даже страшно. Видимо, Дэн понимает, что она ещё ко многому не готова. Чёрт возьми, почему он будто бы сошёл с рекламы идеального парня?.. Так или иначе, прямо сейчас этот идеальный парень рядом с Абигейл. И она собирается запомнить каждую секунду, проведённую с ним вместе. Глава 3: 60% совместимости Как же медленно тянутся пары. Скуку скрашивает лишь присутствие Криса – есть, с кем тихо поболтать, пока преподавательница делает паузы в зачитывании сухого материала. Бросив попытки записывать лекцию, Абигейл тяжело вздыхает и вновь касается экрана телефона, дабы посмотреть время. Экран блокировки пуст – никаких новых сообщений. Дэн сейчас занят, Лекси давно устала скидывать однообразные мемы, и даже Крис сегодня какой-то слишком задумчивый. Абигейл кидает на юношу беглый взгляд, но тот сидит, подперев голову рукой, и сосредоточенно всматривается в лист толстой тетради. – Хэй. – Абигейл несильно толкает друга локтем в бок. Крис роняет голову с руки, которой её подпирал, и тут же выпрямляется, слегка встряхнув головой. Абигейл тихо прыскает от смеха и шепчет: – Ты спал с открытыми глазами? Крис слегка сонно улыбается и потирает лицо ладонью. – Техника школы «неуловимого проёбщика», – так же шёпотом отвечает он, отчего Абигейл с трудом сдерживается, дабы не засмеяться в голос. Крис улыбается и прикрывает рот ладонью, скрывая протяжный зевок. Абигейл беглым взглядом оценивает обстановку, и, убедившись, что преподавательница смотрит в монитор ноутбука, а не на них, подсаживается поближе к Крису и шёпотом произносит: – Ты занят сегодня вечером? – Вроде нет, – слегка удивлённо отзывается юноша. – А у тебя есть на меня планы? – Ага. – Абигейл усмиряет поднимающееся в душе волнение и тихо продолжает: – Хочу пригласить тебя и Дэна сегодня на домашний ужин. Мне стоило познакомить вас уже давно, но лучше поздно, чем никогда. Я весь вечер вчера выбирала рецепт, так что, по крайней мере вы оба вкусно поедите нахаляву. – Хочешь познакомить его со мной, чтоб любимый не ревновал зря? – тихо фыркает Крис. – Это в том числе, – вполне серьёзно кивает Абигейл. – Так ты придёшь? Крис незаметно вздыхает, в шутку строя из себя великомученика. – А куда я денусь? – улыбается юноша. – Ты лучший. Резкий голос преподавательницы заставляет их обоих вздрогнуть. – Мистер Тэннер, мисс Лэйк, я понимаю, что перешёптываться на задних рядах веселее, чем записывать материал, но в конце семестра экзамен сдавать вам, а не мне. Кто-нибудь из вас двоих может любезно напомнить мне, на чём я остановилась, и зачитать последний абзац? Абигейл опускает голову, скользя взглядом по полупустому тетрадному листу с обрывочным конспектом. Девушка с запоздалым чувством вины признаёт, что даже не слушала преподавательницу последние пару минут. Стоило сесть на ряд поближе, чтобы подсознание улавливало речь. Однако Крис поднимается и, не подсматривая в пустую тетрадь, спокойно выдаёт: – Теоретическое понятие финансового кризиса заключается в экономическом процессе, системно охватывающем финансовые рынки и институты финансового сектора, денежное обращение и кредит, международные финансы, государственные и корпоративные финансы. Преподавательница молчит несколько секунд, сжав губы в тонкую линию. – Неплохо, мистер Тэннер. Можете садиться. Но я всё же попрошу Вас и Вашу соседку сосредоточиться на материале, а не на разговорах. Крис вежливо кивает, всем своим видом демонстрируя, что он услышал наставления и обязательно к ним прислушается. Юноша опускается обратно на своё место и сталкивается с ошеломлённым вопросительным взглядом Абигейл. Когда звенит звонок на перерыв, она тут же поворачивается к другу и выпаливает: – Да как тебе это удаётся? – Я запоминаю даже то, во что не вдумываюсь. – Крис кладёт ручку на пустой тетрадный лист и подмигивает Аби. – Главное рожу сделать посерьёзнее и воды побольше в ответе. – В технике школы «неуловимого проёбщика» тебе нет равных, – со смехом произносит Абигейл. – Наконец-то кто-то это признал. Могу научить, если хочешь. – Вау, меня посвятят в секреты мастеров? – Абигейл изображает трепетное нетерпение, пока Крис смеётся. – Может, сама скоро им станешь. Улыбка Абигейл постепенно меркнет на губах. Скользнув взглядом по Крису, Аби тонет в туманных мыслях и тихо произносит: – Ну, вообще, этим вряд ли можно будет гордиться. Я в последнее время и так расслабляюсь в плане учёбы… – Из знаменитых отличников в отпетые разгильдяи ты вряд ли попадёшь, расслабься. – Крис аккуратно похлопывает подругу по плечу и ободряюще улыбается ей. – И не думай вешать нос. Сегодня намечается неплохой вечер. Не хочу видеть тебя в кислом настроении, так что исправляйся. Улыбка возвращается к Абигейл. Девушка поднимает на Криса благодарный взгляд и кивает. Сегодня она в самом деле не может позволить себе падать духом. *** [ несколько часов спустя ] Абигейл отвлекается от подготовки продуктов к сегодняшнему ужину и, отряхнув руки, подбирает со стола телефон. Трепетное волнение колыхается в груди девушки – ей предстоит позвонить своему парню и пригласить его на этот ужин. Было бы прекрасно, если бы старый друг Абигейл и её возлюбленный поладили между собой. Кто знает, возможно, это будет началом поистине крепкой дружбы? Да, Кристофер и Дэн совсем не похожи друг на друга, но ведь противоположности как-то притягиваются. Долгие гудки прерываются знакомым голосом, в котором слышна улыбка: – Привет, принцесса. – Ты не сильно занят? – по привычке уточняет Абигейл. – Для тебя всегда свободен. Улыбка мелькает на губах девушки. Абигейл незаметно вздыхает, собирая мысли в кучку. Она ведь заранее обдумала буквально каждое слово, но сейчас, как на зло, голова предательски пуста. – Я бы хотела позвать тебя сегодня ко мне на ужин. – Абигейл теребит рукав блузки, а после зачёсывает волосы назад, хотя те ничуть не мешают. – И познакомить тебя с Кристи. Это довольно важный человечек в моей жизни, поэтому я хотела бы представить вас друг другу, вот. Я приготовлю итальянскую пасту с болоньезе. – Ого! Звучит заманчиво. Когда приезжать? Облегчение окутывает Абигейл с головы до ног. Кажется, Дэн ничуть не против этой идеи и даже в каком-то плане воодушевлён. Зря она переживала за его негативную реакцию. Чёрт возьми, пора уже перестать ожидать от этого человека каких-то подстав. – Думаю, к пяти будет идеально. – Абигейл тихо смеётся и добавляет: – Но хотя, знаешь, с учётом твоей пунктуальности для тебя назначу на 16:20. Как раз только к пяти и доберёшься. – Эй, я же не виноват, что Санта-Круз полон пробок по вечерам, – шутливо возмущается Дэн. – Постараюсь быть вовремя. – Жду, – с улыбкой прощается Абигейл и прерывает звонок. *** Наконец стрелка настенных часов медленно подползает к столь ожидаемой цифре. Абигейл ураганом метается по кухне, умудряясь ловко доделывать последние штрихи, при этом соблюдая аккуратность и чистоту. Девушка устало выдыхает, вытирая руки о мягкое вафельное полотенце, и с улыбкой окидывает взглядом результат всех сегодняшних приготовлений. Ароматная паста с остреньким соусом болоньезе, украшенная специями и кусочками овощей, занимает центр стола. Бутылка красного вина становится идеальным дополнением главному блюду, а множество небольших закусок украшают остальное пространство стола. Долгожданный звонок в дверь раздаётся для Абигейл едва ли не приговором. Девушка нервно вздыхает и направляется в коридор, преодолевая волнение. Она не знает, кто из ребят приехал первым, и трудно определить, чьё присутствие помогло бы Аби избавиться от этого наэлектризованного состояния. Открыв входную дверь, девушка встречается со столь знакомой улыбкой Криса. Друг приветственно приподнимает ладонь и тут же замирает, когда Абигейл излишне крепко обнимает его – всё же хорошо, что первым приехал именно он, так будет намного спокойнее. – Я, наверное, рановато, – виновато произносит Крис, когда Аби наконец отступает от него и провожает в просторную гостиную. – Как обстоят дела с готовкой? Я могу помочь, если нужно. – Осталась ерунда, но от небольшой помощи не откажусь. Тащи всякие салфеточки, и ножи нормальные найди в ящиках. Абигейл возвращается на кухню, где окидывает взглядом поле своего сегодняшнего боя с ужином. Крис заходит следом за ней и с наслаждением вдыхает аромат главного блюда, после чего приступает к выполнению поручений. Всего за пятнадцать минут он помогает Аби в последних приготовлениях, даже не спрашивая, что пригодилось бы помимо названных предметов – он сам интуитивно понимает, с чем необходимо помочь, ориентируясь на кухне Абигейл ничуть не хуже её самой. Крис дарит ощущение покоя и уверенности – как и всегда, одним своим присутствием. Наконец раздаётся долгий дверной звонок. Аби тут же вскакивает с дивана, на котором едва ли успела уместиться, и быстрым шагом направляется к двери. Сердце заходится в трепетном ритме в предвкушении долгожданной встречи, и когда девушка открывает дверь, Дэн тут же заключает её в тесные объятия, слегка приподнимая. Абигейл тихонько взвизгивает и обнимает юношу в ответ, после чего чмокает его в щёку. Кожа на лице Дэна оказывается холодной, отчего Аби тут же спрашивает, чуть наклонив голову: – На улице похолодало? Давай проходи. – Немного. – Дэн не перестаёт улыбаться, никак не в силах оторваться от зрительного контакта. – Ветрище с моря, всё лицо обветрило. Кристи уже здесь? Абигейл кивает, снимая с плеча юноши спортивную сумку, но Дэн мягко перехватывает её и сам опускает тяжёлую вещь на тумбу. Всего секунду спустя он обхватывает Аби за талию, упрямо прижимает к себе, наклоняется к уху девушки и шёпотом произносит: – Не упущу возможность сказать: ты сегодня очень красива. – Дэн, – с тихим смехом журит его Абигейл, освобождаясь из кольца рук. Юноша отвечает ей лукавым подмигиванием, а после поднимает взгляд от лица девушки. И наконец замечает Криса, прислонившегося плечом к арочному косяку. Судя по позе, находится он здесь примерно с начала всей сцены. Лицо Дэна вытягивается в удивлении, а после стремительно мрачнеет. Абигейл в растерянности оборачивается назад, окинув Криса озадаченным взглядом. Чего это такого разглядел в её друге Дэн? Судя по слегка напряжённому виду Криса, он тоже теряется в догадках, что с ним не так. – Аби. – Голос Дэна угрожающе тих. – Кто это? – Так Крис ведь, – нелепо отвечает девушка, окончательно растерявшись. – Я же говорила тебе… И тут до неё наконец доходит. Кристи. В том телефонном разговоре она назвала своего друга по имени, которое привыкла использовать при нём, совсем позабыв, что ласковая форма имени «Кристофер» напоминает простое женское имя. Получается, Дэн ожидал познакомиться с подругой его девушки… Абигейл прыскает от смеха, с трудом выдавив: – Дэн, прости. Господи, какая глупая ситуация… Это Кристофер, мой давний друг. Я часто называю его Кристи. В молчании обменявшись взглядами, парни будто бы не могут решить, кто первый разрядит обстановку. В конечном итоге Крис обезоруживающе улыбается и сам подходит к Дэну, протягивая ему руку. – Приятно познакомиться. Извини, что не в платье. Наконец и Дэн поддаётся улыбке. Юноша пожимает руку Крису, после чего произносит: – Я просто не ожидал немного… ну, сам понимаешь. Да, приятно познакомиться. Всё ещё сгорая со стыда от неловкости сложившейся ситуации, Абигейл провожает ребят на кухню, где аромат приготовленной еды окончательно развеивает осадок первой встречи. Когда компания усаживается за стол, голод настигает каждого, отчего поедание первых порций ужина ещё сильнее налаживает обстановку. В первые минуты вечера разговор на себя берёт Абигейл, с улыбкой рассказывая парням о всякой ерунде. Иногда она касается темы учёбы и предстоящих экзаменов, отчего Дэн и Крис наперебой рассказывают о том, как их треплют преподаватели. Юноши сходятся на мысли, что в этом семестре им обоим просто не повезло. Наконец, исчерпав абсолютно все идеи для разговоров, Абигейл позволяет тишине воцариться над столом. Парни увлечённо поедают свои порции пасты – кажется, их ничуть не смущает молчание. Как только Крис доедает последний кусочек и запивает его глотком вина, юноша устремляет взгляд на Дэна и чуть усмехается: – Готов к допросу? – Получив несколько настороженный и опасливый взгляд в ответ, Крис смеётся и добавляет: – Да расслабься, мне просто интересно узнать, что ты такое. Я в каком-то смысле чувствую ответственность за Аби, понимаешь? Просто хочу убедиться, что ты хороший парень. – Ну Крис… – пытается влезть в разговор Абигейл, на что юноша шутливо цыкает. – Так ты в роли папочки сегодня? – Дэн приподнимает бровь, отпивая вино. – Для тебя могу быть кем угодно. – Отсалютовав своим бокалом, Крис обольстительно улыбается. Дэн в удивлении приподнимает и вторую бровь, забыв даже проглотить напиток. – Эй, не уводи у меня парня. – Абигейл пихает друга в бок, пока Крис искренне смеётся. – Что, разве я так хорош? – с наигранным сомнением спрашивает он. Как же много он перенял от Лироя, просто кошмар. Абигейл забирает с большой тарелки одну из последних сырных закусок, задумавшись. Крис, конечно, всегда любил пошутить, но обычно он ведёт себя более тихо и сдержанно. Может, тоже перебарывает нервное напряжение подобной раскованностью? – Трудно представить тебя в амплуа строгого папаши, – протягивает Дэн, разглядывая юношу. – Слишком несерьёзен, в хорошем смысле. – Ну, может быть. В любом случае, ты бы вряд ли захотел встретиться с настоящим отцом Абигейл. Девушка внутренне холодеет и тут же берёт разговор в свои руки, уводя его с опасной темы. – Может, вам интересно что-нибудь узнать друг о друге? Вдруг у вас много общего. Давайте, хорошо начали. Дэн в задумчивости смотрит на пустую тарелку и, видимо, решает задать Крису первый пришедший в голову вопрос: – А у тебя есть девушка? – Неа, – покачивает головой юноша. Прядь белокурых волос спадает ему на глаза, и Крис слегка раздражённым жестом смахивает её наверх. – Как-то не сложилось, да и, честно говоря, сейчас не до этого. – Ты в общаге живёшь? Кажется, я видел тебя пару раз. Крис кивает и тут же парирует новым вопросом: – А ты кто вообще? – Дабы смягчить слова, юноша добавляет: – Ну, в плане, по жизни. Кроме универа где-нибудь ещё зависаешь, может, работаешь? – Подрабатываю в автосалоне, с друзьями часто пересекаемся, они меня почти по всем местным движухам таскают. Меня в городе хорошо знают, стараюсь со всеми поддерживать нужный контакт. Связи в разных сферах жизни – это то, на чём я научился выкручиваться практически из любой сложной ситуации. – Ой, ну не выпендривайся передо мной. – Крис чуть морщится и смягчает слова улыбкой: – И так вижу, что не последний лох. Дэн слегка откашливается, не зная, что на это ответить – ему, похоже, становится слегка неловко. – Какие планы на будущую жизнь? – продолжает Крис. – По обстоятельствам. – Дэн переходит на краткие ответы, всё чаще таская с тарелки сырные шарики. – В качалку ходишь? – Крис слегка прищуривается и усмехается. – Что-то ты такой щуплый на вид. – Крис, – окликает Абигейл друга, опасаясь за реакцию Дэна. Однако у парня сегодня железная выдержка – лишь во взгляде его мелькают нотки возмущения. Абигейл догадывается, что юноше ни черта не нравится этот допрос, в котором он буквально обязан отчитываться перед абсолютно незнакомым человеком. Однако именно присутствие Абигейл не позволяет ему выражать недовольство. – Да ты не обижайся, – протягивает Крис, – Я же фитнес-тренер. Смотрю на всё с профессиональной точки зрения. Ты это, приходи, я тебя к себе возьму. Можно даже за полцены. Дэн демонстративно посмеивается, смерив Криса внимательным взглядом. – А ты хорош. Словами цепляешь неплохо. – Я старался. – Крис с улыбкой отпивает из бокала последний глоток, а после поднимает на Дэна уже серьёзный взгляд, лишённый былого веселья. – Ну а вообще… что планируешь делать дальше? На Аби у тебя серьёзные намерения? – Хэй, я вообще-то тоже здесь, – возмущённо подталкивает Абигейл своего друга. – Ну так и слушай ответ, – невозмутимо отзывается Крис. – Тебе же наверняка интересно. Невольно Абигейл посматривает на Дэна – насколько бы этот вопрос не был бестактным, он буквально отражает потаённые переживания практически каждой девушки. Аби с трудом признаётся сама себе в том, насколько ей важно услышать ответ от юноши. Кажется, Дэн это понимает – тяжело вздохнув, он вкрадчиво произносит, смотря в глаза Крису: – У нас с Абигейл всё серьёзно. На лице Криса трудно прочитать конкретные эмоции – непонятно, устроил ли его ответ, или наоборот. На губах юноши блуждает задумчивая ухмылка. – Будешь всегда любить и защищать, всё такое? – медленно произносит он. – Да, – кивает Дэн, хрустя во рту сырным шариком, чем показывает своё отношение к разговору и собеседнику в целом. – Как думаешь, ты хорошо её знаешь? – Улыбка остаётся на лице Криса даже когда во взгляде его заметен вызов. – Мы не так давно знакомы, – взвешено отвечает Дэн. – Так что, думаю, есть моменты, которые мы узнаем друг о друге позже. Я думаю, это нормально. Крис задумчиво кивает. Вопреки подозрениям Абигейл, он не хвастается годами их дружбы и не делится с Дэном какими-нибудь забавными фактами о ней. Следующий вопрос юноша задаёт более лёгким тоном, будто бы решив смягчить разговор: – Кто ты по знаку зодиака? – Лев, – пожимает плечами Дэн. За столом воцаряется молчание, так как Крис достаёт из кармана толстовки телефон и утыкается в него взглядом. Абигейл украдкой подглядывает и различает на экране открытый Google. – Шестьдесят процентов совместимости, – выносит вердикт Крис несколько секунд спустя. Дэн чуть не давится сырным шариком, пока со стороны Криса слышится смех. Абигейл поднимает на друга возмущённый взгляд, выпаливая: – Что? Я смотрела, было восемьдесят! Крис демонстративно поворачивает телефон, давая подруге удостовериться в его словах. Абигейл недовольно фыркает и отворачивает голову от экрана. – На другом было восемьдесят, ничего не знаю. – Скажи спасибо, что я выбрал этот сайт, – пускает Крис короткий смешок, – на первом было вообще сорок. Абигейл обращает на друга взгляд широко распахнутых глаз, в которых одновременно читается недоверие и несколько угрожающее предостережение, мол, лучше бы тебе было смолчать об этом. – Вы как те самые девочки-сплетницы из младших классов, – несколько шокировано протягивает Дэн. – Ну так ты ведь и ожидал от меня что-то такое сегодня, – улыбается Крис, потирая переносицу в несколько усталом жесте. Вновь взглянув на экран телефона, юноша вздыхает: – Мне, кстати, уже пора. Занятия в зале через час, а я ещё домой попасть хочу. – Клиенты не ждут, – роняет Дэн какую-то туманную фразу. – Предложение стать одним из них всё ещё в силе, – скалится Крис, поднимаясь из-за стола и пряча телефон в широком кармане худи. – Да иди ты уже. – Абигейл мягко подталкивает юношу к коридору, чем вызывает его тихий смех. Уже в прихожей, когда Крис и Аби остаются наедине, юноша оборачивается к ней и выдавливает из себя тёплую, усталую улыбку – похоже, сегодняшний день выдался весьма утомительным для него. – Может, попросишь заменить тебя на занятиях сегодня? – заботливо спрашивает Абигейл. – Ты устал. Но Крис лишь отрицательно покачивает головой, надевая свою джинсовую куртку поверх толстовки. – Всё хорошо. Я не против поработать. – Спасибо за сегодняшний вечер, Кристи. Абигейл заключает юношу в долгие объятия. Крис улыбается и смыкает руки за её спиной, опустив подбородок на макушку девушки. – Но ты мог бы быть чуточку сдержаннее. – Абигейл аккуратно щипает друга за бок. – Лирой на тебя плохо влияет, ты начинаешь общаться, как он. На губах Криса мелькает всё та же усталая улыбка. – Чему научили, то и использовал. Просто хотел произвести впечатление весёлого и энергичного человека. Глава 4: Азарт и горячая кровь Октябрь каждого года ознаменован проведением традиционных университетских спортивных состязаний. Мероприятие, зародившееся много лет назад как нудное обязательство со стороны местной образовательной комиссии, с течением времени приняло куда более развлекательный характер: теперь эти спортивные игры позволяют студентам немного отвлечься от учёбы и схватить отголоски летнего настроения за хвост. Так называемые «Осенние игры» стали едва ли не традицией Санта-Круза. Для многих жителей города ежегодные спортивные состязания ассоциируются с тёплыми воспоминаниями, захватывающим зрелищем и духом соперничества. Особенно яркие впечатления от состязаний получают первокурсники, стремящиеся к победе сильнее прочих. Оно и понятно – каждый попытается доказать своё первенство, проявить себя в лучшем виде. Впрочем, старшие курсы так же не лишены азарта, особенно сегодня. Абигейл не понаслышке знает, как много времени заняла подготовка к этому мероприятию у её курса, ведь даже те студенты, которые не имеют отношения к спорту, всю последнюю неделю были загружены приготовлениями. Пожалуй, к обустройству «Осенних игр» в той или иной мере был причастен каждый студент. И проявить себя сегодня могут далеко не только бегуны и знатоки в спорте. Черлидерши, танцоры, музыканты и даже художники-оформители – в день состязаний внимание обращено к каждому, ведь, помимо судей, участников и родных самих студентов, на игры приходят и простые жители Санта-Круза – по одиночке, парочками, и даже целыми семьями. Территория университета украшена серьёзнее, чем даже во время выпускного бала, а количество собравшихся зрителей едва ли не превышает возможности скромного университетского стадиона. Как и всегда, на подобной публике Абигейл беспричинно нервничает. Да, результаты команды никак не влияют на учебные баллы и, по сути, вовсе не имеют никакого значения за пределами сегодняшних игр, однако даже сейчас Аби чувствует вес ответственности на своих плечах. Забег, в котором она участвует, будет первым состязанием и ознаменует начало «Осенних игр», а после этого девушке предстоит пройти командную эстафету и пережить матч по баскетболу. Возможно, она просто ненавидит спортивные игры. Как и всё остальное, сочетающее в себе соперничество, ответственность за результат и шанс не оправдать чужие возложенные ожидания. Абигейл поудобнее встаёт на исходную позицию. Впереди – несколько десятков метров беговой дорожки, совсем рядом – соперники, а вокруг слышен шум трибун. Ещё по-летнему горячее солнце нещадно прогревает пространство, так контрастируя с редкими порывами прохладного ветра, что теребит слишком большую майку с номером на плечах Абигейл. 571. Вроде как счастливая комбинация цифр… Судьи всё никак не дают долгожданный гудок. Знакомые тренеры из спортивной администрации штата о чём-то тихо говорят, проверяя бумаги, что забавным веером разложены у них на столах. Похоже, у участников есть ещё несколько секунд перед стартом. В команде соперников Абигейл без труда находит Криса. Юноша смахивает со лба редкие капельки пота и заканчивает разминку перед забегом. Не сказать, что Крис выглядит взволнованным или напряжённым. Для нынешней обстановки парень сохраняет по крайней мере внешнюю безмятежность и лёгкость. Интересно, какие мысли позволяют ему не замечать этот поднявшийся ажиотаж?.. Дэн тоже должен быть где-то поблизости. Абигейл ищет юношу взглядом, но не находит ни его самого, ни ребят из его команды. Похоже, в эстафетах старший курс не участвует, а значит, ребята сидят где-то на трибунах. Абигейл скользит взглядом по множеству лиц, но среди этого хаоса так трудно разглядеть кого-то одного… Громкий гудок заставляет Абигейл вздрогнуть. – Внимание! Девушка старается собраться с мыслями, и в ожидании последнего гудка замирает у линии старта. Носок кроссовка упирается в искусственное покрытие, а напряжение сковывает каждую клеточку тела. Звуки трибун сливаются в монотонный гул, а всё сознание фокусируется лишь на предстоящем забеге. Абигейл стоит на одной из первых позиций – она обязана дать хороший старт вместе со всеми. – Вперёд! Стартовый гудок, будто бы пружинный механизм, одним мгновением начинает состязание. Абигейл срывается с места вместе с первыми бегунами и прикладывает все силы на ускорение. Вдох. Выдох. Вдох. Выдох. Не существует ничего, кроме тела, горящего от усилия, и этого холодного ветра, что бьёт в лицо. В секунды забега Абигейл выкладывается на пределе возможностей, не замечая даже соперников, бегущих совсем рядом. К чёрту. Она должна финишировать первой. Шум трибун усиливается, а впереди маячит долгожданная яркая полоса. Приложив усилие на последний рывок, Абигейл преодолевает финишную линию и судорожно хватает ртом воздух, только сейчас позволив дыханию сбиться в бешеный ритм. Ноги гудят от напряжения, а лёгкие обжигает, будто огнём. Девушка поднимает голову вверх и прикрывает глаза, слушая гудение трибун. Ей необязательно смотреть на таблицу с номерами – Абигейл знает, что пришла к финишу первой. Излишней гордости и радости она не испытывает. Скорее облегчение от того, что она не опозорилась и не оказалась в числе последних. Но что в этом плохого?.. Да чёрт его знает. Абигейл просто не может позволить себе подобного. Возможно, её извечный друг в виде синдрома отличника с годами становится только ближе. Громкая музыка заполняет пространство, когда последние участники забега финишируют. Группа танцоров выходит на противоположную часть поля, и их динамичное выступление заполняет паузу, пока судьи выписывают результаты забега. Сегодня кто-то из студентов имеет большие шансы заинтересовать этих людей. Маленький, но всё же шажок в настоящий спорт – вот главная награда «Осенних игр», и причина, по которой некоторые студенты сегодня выкладываются по полной. У Абигейл нет никакой цели. Со стыдом признав неуместность своих стараний, девушка приходит к трезвой мысли: даже если её личные результаты будут неутешительными, она будет рада, что другие ребята добьются лучшего и заслужат внимание именитых тренеров. Пусть побеждают те, кому это действительно нужно. Нервное напряжение понемногу отступает. Абигейл садится с краю скамьи запасных и снова блуждает взглядом по трибунам. Как же найти одного человека из этой толпы?.. Эстафетные соревнования проходят следующими. У ребят, только закончивших забег, едва ли есть время, чтобы передохнуть перед вторым состязанием. Для Абигейл это и к лучшему – чем горячее кровь, тем легче будет пройти эстафету. Азарт и адреналин имеют свойство слишком быстро заканчиваться. Абигейл оказывается в одной команде с Крисом, что слегка приободряет её. – Всё в порядке? – первым же делом спрашивает Крис, как только оказывается рядом с Абигейл на построении команд. Когда Аби пару раз спешно кивает вместо ответа, юноша смеряет её внимательным взглядом, от которого невозможно скрыться. – Нервничаешь, как на первом курсе. – Крис кладёт ладонь на плечо Абигейл в ободряющем жесте. – Расслабься, оно того не стоит. Все эти игры мало чем отличаются от обычного занятия. – Угу, просто на нас смотрит одна треть всего города, – нервно вздыхает Абигейл. – Ну и хер бы с ними, разве нет? Абигейл устремляет на друга резкий взгляд, но не выдерживает его безмятежного, искренне непонимающего выражения лица и тихо смеётся. – Если бы это так работало, – устало произносит она несколькими секундами позже, обводя взглядом полные трибуны. – Ты кого так боишься разочаровать? – мягко спрашивает Крис. – Кто от тебя ждёт каких-то супергеройских результатов? Дэн что ли? – Нет, – смеётся Абигейл и, задумавшись, тихо добавляет: – Наверное, я сама. Когда команды занимают свои позиции посередине футбольного поля, звучит первый гудок, призывающий участников ко вниманию. Абигейл стоит почти в самом конце своей команды, а это означает, что именно на неё будут брошены финальные ставки. Девушка пытается поменяться местами с кем-то впереди, но тут же звучит стартовый гудок – первые участники от каждой команды начинают эстафету. Абигейл приковывает к ним всё своё внимание, на всякий случай ещё раз анализируя, что и как нужно сделать. Выглядит не слишком сложно. Добежать как можно быстрее до высокого конуса, сорвать один из флажков на стойке прямо позади него, обязательно преодолев разграничительную линию, а потом что есть мочи бегом вернуться к своей команде и передать эстафету следующему. Когда первые участники возвращаются к своим командам примерно в одно и то же время, напряжение нарастает. Гул трибун сливается с музыкой, а группа черлидеров отбивает такт, взмахивая помпонами. С каждым новым забегом разница между командами разрастается. Когда подходит очередь Абигейл, разрыв с другими командами переваливает за несколько секунд, а напряжение вокруг ощущается почти кожей. Нужно попытаться нагнать противников. Сейчас их команда занимает четвертое место из шести возможных… паршиво. Абигейл впивается взглядом в своего однокурсника, что изо всех сил несётся обратно к команде, готовясь передать эстафету. Когда юноша, задыхаясь от бега, хлопает Аби по выставленной в сторону ладони, девушка срывается с места и что есть мочи бросается вперёд. Уже в первые секунды забега ей удаётся хоть немного сократить разрыв с другими участниками, а где-то позади её команда неистово выкрикивает имя Абигейл. Добежав до конуса, девушка резко тормозит, остановившись аккурат после ограничительной линии, и срывает со стойки один из последних флажков. Разворачиваясь, Аби успевает оценить обстановку и подмечает, что некоторые соперники ещё только-только стартуют от своих конусов. Значит, шансы победить ещё есть. Абигейл бросается бегом обратно к своей команде. Несмотря на то, что она и так успешно нагоняет других участников, девушка прикладывает все возможные усилия, чтобы сократить разницу на дополнительные драгоценные мгновения. Хлопнув по ладони следующего участника, Абигейл начинает замедляться. Дыхание обжигает горло, а лёгкие будто бы отчаянно рвутся наружу. Девушка даже не сразу понимает, что продолжает быстро шагать вперёд, пока её не останавливает чья-то рука. – Отличная работа. – Голос Криса будто бы возвращает вместе с собой все естественные звуки окружения, смывая из головы Абигейл грохот собственного пульса. Подняв голову, Аби ловит столь знакомую улыбку, моментально вытаскивающую её из состояния скрученной, напряжённой пружины. Взгляд Криса будто бы напоминает: всё происходящее – всего лишь спортивная игра. Пока Абигейл встаёт в конец строя, очередь принять эстафету настигает и Криса. Юноша стартует с места с большим ускорением, отчего трибуны взвывают ликующими криками. Только сейчас Аби понимает, насколько же здесь шумно. Девушка не сводит взгляда с Криса, вместе с остальной командой замирая в ожидании. Пока другие ребята выкрикивают имя юноши вперемешку с подбадриваниями, Абигейл не может вымолвить ни слова, наблюдая за тем, как Крис резко тормозит около конуса, пересекает одним махом ограничительную линию и срывает со стойки предпоследний флажок. Юноша разворачивается на месте, наклоняясь так, что касается ладонью искусственного покрытия, и бегом направляется назад к своей команде. Абигейл слегка отступает от общего строя, дабы взглянуть на последнего участника. Им оказывается невысокая щуплая девушка с неряшливым хвостиком на затылке, и по её затравленному выражению лица Аби уже догадывается: она совсем не готова к финальному забегу. Их команда делит второе место с соседней – результаты последней тройки участников неплохо исправили положение, но теперь всё будет зависеть лишь от последних бегунов обеих команд. Позади слышится гул голосов. Абигейл не сводит взгляда с Криса, поэтому не сразу понимает, что происходит, и лишь несколькими мгновениями спустя замечает, как к началу их строя подбегает высокий юноша. Абигейл застывает, запоздало признав в нём Дэна. Что-то быстро сказав той самой девушке, Дэн позволяет ей отойти к остальным, а сам занимает её место. Судя по выражению облегчения, отразившемся на лице участницы, она только рада замене. Когда Дэн занимает место, трибуны тут же взрываются одобрительными и восторженными криками. Крис прибавляет скорости, не растерявшись, и хлопает по ладони Дэна. Получив эстафету, тот срывается с места с впечатляющей скоростью почти одновременно с соперником из соседней команды. Трибуны охватывает ещё больший шум, постепенно перекрывающий даже музыку. Абигейл буквально кожей чувствует ту безбашенную энергетику, которую зрители дарят финалу состязания – а может, всего одному его участнику. На прямом забеге Дэн устремляется к лидеру, явно заставляя того нервничать и спешить на пределе возможностей. – Разве можно посреди состязания заменять участников?.. – слышится чей-то встревоженный голос позади Абигейл. – Он уже поговорил с судьями и получил разрешение, – отвечает девушка, которая должна была выполнить этот забег. – Он не должен нас подвести. – А что он вообще тут забыл, раз не записывался изначально? – Он же местная звезда, – вмешивается паренёк со второго курса. Абигейл помнит, что именно при его забеге их команда начала сильно отставать от других. – Такие, как он, не упускают возможности посиять. «Ты просто завидуешь, Уолдридж, – мысленно усмехается Абигейл. – Потому что он, в отличие от тебя, не опозорится». Однако вслух она так ничего и не говорит. Просто потому, что догадывается – Дэн участвует в этой эстафете не ради того, чтобы что-то кому-то лишний раз доказывать. Юноша заканчивает эту эстафету, принося команде Абигейл победу. Трибуны взрываются одобрительными криками, а команда победителей вторит им. Плавно и легко затормозив, Дэн с улыбкой подходит к Аби и легко подхватывает её, закружив на месте. Кажется, будто бы в это мгновение ему абсолютно плевать на людей, чьи взгляды прикованы к этой трогательной картине. Абигейл улыбается и прячет лицо на плече юноши, крепко обнимая его. – Спасибо, – выдыхает Аби чуть слышно, и тут же сомневается, что за всем этим шумом Дэн услышит её. – Не стоит благодарности, – произносит он со скромной улыбкой. – Я просто увидел, что моя помощь не помешает. Абигейл приподнимает голову и долго смотрит юноше в глаза. – Теперь я понимаю, как ты заслуживаешь чужую любовь. Рядом с тобой невозможно не испытывать её. *** Баскетбольный матч оказывается самым тяжёлым этапом «Осенних игр» – по крайней мере, для Абигейл уж точно. Обе команды оказываются примерно равны по силам, и счёт идёт в маленьком, ненадёжном разрыве для команды Аби. Девушка сосредотачивается на правилах игры. Не то чтобы она всей душой любила баскетбол – просто из всех предложенных финальных состязаний только он вызывал меньше всего отторжения. Возможно, дело в тёплых детских воспоминаниях, которые и подставили Абигейл, ведь настоящая игра слишком сильно отличается от любой тренировки. Концентрироваться приходится буквально на всём: на ведении мяча, на расположении соперников и товарищей по команде, на баскетбольных кольцах и даже на собственном дыхании. Особенно трудно приходится, когда мяч оказывается у Аби в переломные моменты состязания. Не так сложна игра… как это идиотское, абсолютно беспричинное и абсурдное ощущение давления и страха за ошибку. В один из таких моментов Абигейл концентрируется на правильном ведении мяча, стараясь добраться до кольца на другом конце поля. Сосредоточение на правильной игре помогает девушке не обращать внимания на соперников и обойти трёх человек так легко и естественно, будто бы они вовсе были фишками на тренировке. Лишь преодолев одну из зон, Абигейл резко поднимает голову и оценивает обстановку. Поддаваясь интуиции, она резким броском передаёт мяч в более выгодную зону, где его ловит высокий юноша из её команды. Не теряя времени, Аби пользуется тем, что на неё более не обращают никакого внимания – пока игра ведётся около мяча, девушка подбирается ближе к кольцу и старается не думать о том, что делать, если ей в самом деле передадут мяч. Но именно так и происходит. Мяч оказывается в руках Абигейл, и на этот раз её сосредоточения и внимательности оказывается недостаточно. Крепкий парень из команды противников наглой атакой напролом перехватывает мяч и быстро уводит его из опасной зоны. Аби не успевает толком среагировать и попросту застывает на месте. Вздрогнув от чьего-то выкрика, она сменяет позицию и пытается найти место, где Абигейл была бы полезна, как игрок. Она просто чертовски устала. От этого матча, от этих состязаний, но в особенности – от этого напряжения, что пронизывает каждую клеточку тела. От требований, возложенных на себя самолично. Как же это глупо… Наверняка в это мгновение Абигейл выглядит жалко, а эмоции предательски отражаются на её лице, ибо девушка ловит на себе мягкий взгляд смутно знакомого парня из противоположной команды. Аби помнит его лишь по растрёпанным волосам, окрашенным в давно смывшийся зелёный цвет – кажется, этот парень с её курса. И он взирает на Абигейл… с сочувствием? Боже, она настолько плохо скрывает эмоции?.. Жалость – это одна из самых последних вещей, которые Аби хотела бы вызывать у людей, тем более, незнакомых. Нужно срочно взять себя в руки. Продолжая игру, Абигейл старается не столкнуться взглядом ни с кем больше и концентрируется только на наблюдении за мячом. К счастью, игра проходит слишком далеко от неё, а занимать какие-то активные позиции она больше не собирается, достаточно уже одного потерянного мяча. Однако всего за несколько безумных секунд ситуация на игровом поле стремительно меняется. Азарт игроков заметно возрастает, когда время игры приближается к концу, а счёт на табло остаётся прежним. После спонтанных действий товарищей Абигейл по команде мяч оказывается в её части поля, ведомый игроком соперников. Краем зрения девушка замечает, как её со спины огибает ещё один противник, намереваясь занять выгодное место для последующего паса. Аби ведь обязана хотя бы попытаться перехватить этот мяч и повести его к кольцу… как же паршиво. Снаряд оказывается в руках зеленоволосого юноши. Спортивная майка, на три размера больше нужного, болтается на его теле, чем предаёт его и без того щуплой фигуре какую-то болезненную тонкость. Однако островатые плечи, обрамлённые выпирающими ключицами, не мешают юноше уверенно и быстро вести мяч к кольцу команды Абигейл. Он должен дать пас тому, кто находится прямо позади неё. Аби застывает на месте, обратившись в ожидание броска, и уже понимает, что вряд ли перехватит мяч – слишком этот зеленоволосый высок. Юноша кидает на Абигейл быстрый взгляд, и лёгкая растерянность отражается на его лице. Не успевает Аби догадаться о его намерениях, как зеленоволосый парень подпрыгивает, удерживая мяч для меткого броска… И запускает его совершенно в другую сторону, прочь от игрока своей команды. Юноша приподнимает голову, и на его лице Абигейл не замечает ни капли испуга или удивления. Он знал, что делает. Он… банально поддался. Но зачем? Абигейл выглядела настолько жалкой? Будто бы почувствовав на себе её пристальный взгляд, юноша обращает своё внимание на девушку, не пытаясь кинуться вслед за мячом, как это делают последние отчаянные игроки обеих команд. Тут же звучит пронзительный свисток – время вышло. Команда Абигейл побеждает с небольшим разрывом всего в одно очко, но заслуга всех этих оваций на самом деле принадлежит неожиданному зеленоволосому помощнику. Генри Сэлмон. Абигейл не сразу вспоминает его имя, но оно всё же неохотно поднимается из памяти, пока вокруг царит настоящий хаос, которого парень будто бы не замечает вовсе. – Зачем? – Голос Аби тонет в радостном шуме, а внимание Генри перетягивает на себя высокий широкоплечий игрок его команды. – Ты совсем ослеп, олух? Абигейл всерьёз опасается, как бы Генри не начали размазывать по полю прямо здесь, на глазах у всех. Однако сам юноша поднимает на товарища по команде спокойный взгляд, не спеша отвечать. К первому игроку подключается ещё один – капитан их команды. – Ты им поддался? Какого хера, Сэлмон? – Я просто ошибся, – покачивает Генри головой. Как легко ему даётся ложь. Жаль, что эти слова не убеждают участников его команды – широкоплечий игрок взрывается лишь ещё сильнее, будто бы восторженный шум трибун и ликование чужой команды действуют ему на нервы. – Ошибся? Ты мяч мимо меня кинул! Целенаправленно! Генри даже не пытается отпираться от обвинений и вместо этого приподнимает руки в безразличном жесте. – Игра всё равно уже закончилась, – миролюбиво произносит он и улыбается. В этот момент готовы сбыться худшие опасения Абигейл, однако разъярённого парня остужает резкий голос капитана команды: – Не место для разборок. – Простите, ребят, но я сразу говорил, что игрок из меня не очень, – виновато улыбается Генри, а потом, как ни в чём ни бывало, направляется в сторону раздевалок. Капитан строго взирает на широкоплечего, будто бы молчаливо требуя его сохранять спокойствие. Парень кидает вслед Генри резкий взгляд, пронизанный стылым гневом, но на этом, к счастью, конфликт сходит на нет. В самом деле… не одна Абигейл порой забывает, что всё происходящее – лишь развлечение. *** «Осенние игры» закончились уже несколько часов назад. На улице густеют сумерки, а всего недавно кишащий людьми стадион так непривычно пуст. В последние несколько дней даже поздними вечерами тут кто-то был: оформители, тренеры, участники сегодняшних выступлений, для которых подготовка к играм была чем-то вовсе особенным. Несмотря на личную неприязнь к спортивным мероприятиям в принципе, Абигейл не может не признать: она тоже чувствует некую подступающую ностальгию. Пожалуй, подготовка к «Осенним играм» была лучшей порой, чем они сами. Лёгкая спортивная ветровка не спасает от вечерней прохлады. Абигейл зябко ёжится и вновь проверяет сообщения в телефоне, однако список уведомлений остаётся пуст. Ещё утром Аби пообещала, что будет ждать Дэна на первой трибуне около выхода. Похоже, юноша задерживается в раздевалке или в самом университете. Может, кто-то из сегодняшних судей решил поговорить с ним, предложить место в спортивной секции. По крайней мере, Аби хочется склоняться именно к такому варианту. Повернув голову на звук голосов, Абигейл замечает компанию ребят из команды по волейболу. Среди них взгляд Аби легко цепляется за Криса – его белобрысую шевелюру трудно не заметить издалека. Когда компания проходит относительно недалеко от Абигейл, её одиночество не остаётся незамеченным: кто-то из ребят пихает Криса в плечо и указывает на Аби. Поначалу парень всматривается, прищурившись, и только потом удивлённо моргает. Ребята, что-то шутливо высказав ему, похлопывают юношу по плечу и направляются дальше к выходу. Крис остаётся на месте, лишь помахав рукой в ответ кратким прощаниям. Абигейл чуть улыбается юноше и жестом ладони указывает на скамью рядом с собой, предлагая ему подойти и присесть. Крис не заставляет себя долго ждать и лёгким бегом направляется к трибунам. – Ты чего здесь одна сидишь? – интересуется он и тут же, не дожидаясь ответа, снимает с себя спортивную куртку. Аби не успевает и слова вымолвить, как эта самая куртка уже оказывается на её плечах. – Спасибо… это очень вовремя. – Да брось, – отмахивается Крис. – Ты так и не ответила. Абигейл тихо вздыхает и прячет руки в большие рукава куртки. – Мы с Дэном договорились встретиться здесь после игр. – Дай угадаю, кавалер опаздывает? – фыркает Крис. – Уже на сорок минут. – Абигейл переводит взгляд куда-то на поле, и только теперь друг замечает её тревогу. – Эй, да ладно тебе, он же не ребёнок малый, – протягивает Крис, мягко подталкивая Аби в бок. – Думаешь, без твоего чуткого присмотра он тут же нарвётся на неприятности? – Сегодня многие на взводе, – тихо отзывается Абигейл. – Вдруг он попал в конфликт? – Ты явно недооцениваешь своего парня. Он, может, нуждается в паре занятий в качалке, но он хотя бы не глупый. Ну, по крайней мере, ты-то уж точно должна в это верить, а то я бы на его месте вообще обиделся. С губ Аби срывается тихий смешок. Крис улыбается, будто бы довольный тем, что ему удалось хотя бы немного развеселить подругу, а потом облокачивается спиной о трибуны и лениво потягивается. – Не знаю, как ты, а я сегодня жутко задолбался. Ты же видела волейбольный матч целиком? Этот… – Аби! Столь родной голос, что мягко окликает её издалека, заставляет взгляд метаться в поисках юноши. Когда Абигейл наконец замечает Дэна, поднимающегося на первый уровень трибун со стороны раздевалок, на лице девушки расплывается облегчённая и радостная улыбка. Абигейл поднимается со скамьи и спешным шагом направляется навстречу парню, а спустя несколько мгновений он ловит её в крепкие объятия. – Замёрзла? – первым делом спрашивает Дэн и окидывает слегка удивлённым взглядом незнакомую куртку на плечах Аби. – Да нет, я недолго ждала. Дэн кивает Крису в знак приветствия и чуть взмахивает рукой, а тот в ответ улыбается и кивает. – Ты сильно задержался, – подмечает Крис, лениво поднимаясь со скамьи. Юноша либо вовсе не даёт отчёта в том, что его слова слегка противоречат ответу Абигейл, либо же делает это намеренно. Впрочем, Дэн не воспринимает замечание близко к сердцу и бросает задумчивое: – Ага. Заметив заинтересованный и слегка взволнованный взгляд Абигейл, Дэн наконец поясняет: – Мне предложили место в спортивной академии, с хорошей стипендией. При условии успехов в футбольной команде, конечно же. Смогу поступить на второе высшее после диплома, а потом работать в качестве тренера сборной. – Ни хера себе, – выдаёт Крис, первым нарушая повисшую шокированную тишину. – Так ты по моим стопам пойдёшь. Не ожидал. – Это же невероятно! – выдыхает Абигейл, искренне радуясь услышанному. – Что ты им ответил? – Я отказался, – пожимает плечами Дэн. Тишина повисает во второй раз. Крис взирает на Дэна, как на глупейшего человека на свете, в то время как Абигейл замирает в оцепенении, подозревая, что не так понимает слова юноши. – Отказался? – эхом переспрашивает Аби, надеясь на разъяснения. Как можно упустить такой шанс?.. – Мне это не нужно. – Дэн прячет руки в передних карманах джинс. – Меня и так выматывает наш универ, одного пока достаточно. Дальше я хочу посвятить себя тачкам, не более того. – Ты же один из лучших игроков Санта-Круза, – произносит Крис. – Тебе бы открылась прямая дорога не только в большой спорт, но и в тренерство. Ты, мягко говоря, многое упускаешь. – Может быть. – Ну, – разводит руками Крис. – Раз ты уверен в своем решении, что тут говорить. Ладно, пошли. Холодно тут. Абигейл порывается вернуть другу его крутку, но Крис останавливает её возмущённым взглядом. Дэн наблюдает за этой краткой картиной и не может сдержать тихого смеха, на который Аби и Крис оборачиваются одновременно с одинаковым выражением замешательства на лицах, чем вызывают у Дэна новый приступ смеха. Втроём они покидают стадион, лишив огромное пространство последних посетителей. Несмотря на усталость, сломившую за этот невыносимо долгий день каждого, в маленькой компании находится место разговорам. Абигейл чаще молчит, позволяя Дэну и Крису перекидываться короткими репликами, что щедро приправлены шутками, а сама то и дело улыбается, просто слушая ребят. Когда со стороны до Абигейл доносится неясный шум, поначалу девушка вовсе не обращает на него внимания. Поглощённая разговором юношей, Аби проходит ещё несколько шагов, пока слух не режет чей-то цедящий голос: – Молодец, божий одуванчик. Выебнулся, как всегда. Абигейл замедляет шаг и отстаёт от Дэна и Криса. Парни почти сразу замечают её манёвр и оборачиваются, остановившись. За углом первого корпуса университета, где и днём-то бывает не слишком много людей, Абигейл замечает компанию студентов. Их не меньше пяти, и кто-то ещё скрывается в их кольце, прямо возле мусорных баков. Прищурившись, Аби легко признаёт в них ребят из команды по баскетболу – тех самых, что оказались проигравшими из-за внезапного поступка Генри Сэлмона. Нетрудно догадаться, что именно он находится сейчас в окружении этих парней. Как это… ожидаемо. И паршиво. Абигейл кидает быстрый взгляд на Дэна и Криса, но ребята и без объяснений находят причину её тревоги. Пока никто из них не спешит вмешиваться, ситуация набирает обороты. – Ты понимаешь, что подставил нас? – Над Генри, и без того вжавшим голову в плечи, нависает один из игроков баскетбольной команды. Абигейл до боли всматривается в очертания их лиц и находит капитана чуть в стороне от основного действа, опиравшегося спиной о стену университета. Не принимает участия, но и не запрещает разбираться другим… – Эти всратые игры были нашим шансом попасть в сборную города, и ты, сучёныш, прекрасно это знал. Если бы не ты, мы бы забили тот ёбаный мяч. Генри поднимает голову, и в это мгновение он вовсе не выглядит запуганным или растерянным. Генри… выглядит так, будто бы терпит происходящее, позволяя ребятам выпустить пар. Даже взгляд его словно говорит: ну, наслаждайтесь этим, раз вам это необходимо, чтобы не чувствовать себя проигравшими так сильно. – Судьи смотрели не на итог игры, – тихо замечает Генри. – А на ваши умения. Если судьи не нашли в вас ничего примечательного, вряд ли в этом виноват я. А он ведь прав. Именно такая мысль мелькает в голове Абигейл за секунду до того, как Генри получает грубый удар под дых. Аби успевает только испуганно вскрикнуть, как тут же на зеленоволосого юношу сыпется целая серия грубых, яростных ударов, не имеющих особой цели: в голову, в плечо, в прижатые к лицу руки, куда угодно, лишь бы выплеснуть ярость. Крис и Дэн срываются с места практически одновременно. Трудно сказать, чьей инициативой было это вмешательство – пожалуй, в тот момент никто тщательно размышлять и не собирался. Лишь Абигейл медлит перед тем, как броситься вдогонку за ребятами, и застывает метрах в пяти от общей потасовки. Дэн хватает самого агрессивного парня за шкирку. Буквально. А после – грубым рывком, от которого трещит ткань его толстовки, оттаскивает агрессора подальше от Генри. Сам зеленоволосый юноша приподнимается с холодного асфальта, надсадно кашляя, в то время как Крис заставляет остальных сделать пару шагов назад. – Тихо-тихо, ребятки, – сохраняя миролюбивый тон, усмехается он. – Никому ведь не нужны проблемы в начале учебного года, да? Говорят, декана у нас поменяли, а с ним контакты, думаю, ни у кого ещё не налажены. Отпустив зачинщика драки и бесстрастно выдержав его едкие ругательства, Дэн в молчании остаётся на прежнем месте, позволяя Крису попробовать решить дело миром. Капитан баскетбольной команды наконец отлипает спиной от серой стены. Медленным шагом он приближается к компании, моментально приковывая к себе внимание остальных ребят. Ждут реакции лидера, как стая шакалов… Однако первым молчание нарушает Крис. – Ты бы увёл своих ребят отсюда, Уилл, – советует юноша. – Может, обойдёмся и без доноса администрации универа. – Глупый шантаж, – вздыхает капитан. – Ещё глупее было позволять своим цепным псам избивать какого-то додика за углом, как в начальной школе. – Они выпустят пар и успокоятся, – Уилл пожимает плечами. – Иначе мне расхлёбывать их дизморал ещё и весь грядущий семестр. – Какого хера вы вообще лезете не в своё дело? – выплёвывает тот, которого Абигейл определила как самого проблемного. Не удивительно, если всё это происходит именно по его инициативе. Дэн кидает на парня презрительный взгляд, едва ли повернув к нему голову, и тихо, вкрадчиво произносит: – Если не уйдёте отсюда мирно, будете сами молить о том, чтобы кто-нибудь нашёл уже вас. Среди ребят из команды доносится тихое унизительное присвистывание. Несмотря на насмешку, по поведению ребят становится понятно: они отнюдь не недооценивают Дэна – в большей мере последствия конфликтов с ним, пускай даже словесных. Спокойный взгляд капитана команды прикован к нему. Абигейл становится не по себе от того, как тот рассматривает напряжённого юношу: внимательно, изучающе, с каким-то… сомнением. – Неужели даже морды никому бить не будешь, Коллингвуд? – протягивает Уилл. – От выродка заключённого я ожидал большего. Повисает секундная тишина. Множество взглядов прикованы к Дэну, и даже Абигейл замирает в замешательстве. В душе колет неприятное чувство: она ведь не знает, о чём говорит этот парень. А судя по реакции Дэна, что-то правдивое за этими словами скрывается. На его обычно доброжелательном и сдержанном лице отражается настоящая ярость. Настолько глухой, бессильный и стылый гнев так сильно не сочетается с тем обликом юноши, к которому привыкла Абигейл, что девушка ловит себя на тревожной мысли: как много она знает о нём на самом деле? Однако сейчас Дэн нуждается в её поддержке как никогда прежде. Аби замечает это по его рукам, добела сжатым в кулаки, и едва заметной дрожи, охватившей его тело. Нужно что-то придумать. За пару мгновений в голове Абигейл мелькает десяток разных мыслей, и девушка цепляется всего за одну идею. – Я уже позвала охрану, – выпаливает она, быстрым шагом приближаясь к остальным. Поскольку до этого момента на неё вряд ли кто-то обращал внимание, если вовсе видел, слова Абигейл тут же создают должный эффект: Уилл заметно напрягается, а остальные обращают на него пристальные взгляды. – Уходим, – бросает капитан команды наконец. Юноша в презрении поджимает губы и добавляет: – Хотят чувствовать себя героями, пускай. Всего несколькими секундами позже от компании ребят из баскетбольной команды не остаётся и следа. Уходят они молча, кидая мрачные взгляды назад, но никто из них не тратит время на угрозы или оскорбления. Смотря им вслед, Абигейл тяжело вздыхает. Хочется верить, что на этом мерзкая история закончится, но чутьё подсказывает: ничто не помешает этим ребятам закончить начатое в другой раз, когда Генри не повезёт. – Спасибо вам, – раздаётся его тихий голос. Абигейл оборачивается к юноше, и, пока Крис помогает ему подняться, мягко отвечает: – Да не за что. Какой бы ни была причина, буллинг всегда остаётся буллингом, и его надо пресекать. – Кстати, – добавляет Крис, ободряюще улыбнувшись Генри, – Ты был прав: судьям абсолютно плевать на победу или поражение, за это я ручаюсь. Эти олухи просрали всё сами и просто нашли себе козла отпущения. Генри немного улыбается и тут же морщится: разбитая губа доставляет неприятные ощущения. Дэн тяжело вздыхает, пристально наблюдая за ним. Абигейл с сочувствующе произносит: – Боюсь, теперь ты надолго станешь целью их издевательств, и это в лучшем случае… Зачем ты поддался нам в игре? – Ты выглядела так, будто бы от этого матча зависит твоя жизнь, – с улыбкой произносит Генри. – Даже если это не так, ты очень сильно волновалась. Ты так старалась быть максимально полезной своей команде… а парни из моей хотели просто победы. Так что, если выбирать, чьей команде отдавать победу, я бы и во второй раз выбрал вашу. Я не думал перед тем, как сделать ? просто повиновался интуиции. И я ничуть не жалею. Дэн задумчиво усмехается. *** Проводив Генри до автобусной остановки, ребята дожидаются, пока тот успешно сядет в нужный. Только после этого они в гнетущем молчании направляются обратно к парковке университета. Когда тишина начинает всё сильнее давить на нервы, а ход собственных мыслей затягивает в ловушку, Абигейл не выдерживает и касается руки Дэна. – Не хочешь поговорить о том, что сказал Уилл? – тихо спрашивает девушка. На что получает краткий, хмурый ответ: – Нет. Абигейл не смеет настаивать. Отчасти она понимает позицию Дэна: вряд ли она сама хотела бы откровенничать о чём-то личном при малознакомом человеке. Крис кидает на Дэна задумчивый взгляд, но также не нагружает парня расспросами, в молчании идя рядом. Белый «Спортэйдж» оставлен совсем неподалёку, и, кратко попрощавшись, юноша оставляет Дэна и Абигейл наедине. Когда вдвоём они садятся в машину, Аби подолгу подбирает нужный момент, никак не решаясь нарушить тишину. Дэн небрежно закидывает рюкзак на пассажирское сиденье, проверяет документы в бардачке, а после поворотом ключа зажигания заводит машину. Движения его скованны, слегка резковаты. Когда Дэн выводит «Авалон» на широкое пригородное шоссе, Абигейл вздыхает: – Так что с тобой было? От слов этого Уилла тебя так… перекосило. Похоже, это что-то важное. Дэн медлит с ответом. Вопреки опасениям Абигейл, на его лице нет следов гнева за вопрос. Наоборот, юноша выглядит уставшим и подавленным. – Ему просто не следовало затрагивать тему моего отца. Лезет не в своё дело… ну, как и мы со своей помощью Генри. Может, всё честно. – Дэн делает паузу, а потом тихо добавляет, разминая пальцы на руле: – Извини. Обычно я стараюсь держать всё под контролем, особенно при тебе, но… в общем. Забудем. Поехали домой. Глава 5: Кофта в залоге Может, Абигейл хороша во лжи, но лишь в те моменты, когда собеседник не видит её лица. Взгляд, что всегда излишне точной гаммой передаёт настроение девушки, всегда выдаёт её с потрохами. И сильнее прочих этим любит пользоваться Крис. Спустя череду абсолютно одинаковых дней, устав наблюдать задумчивое и рассредоточенное состояние подруги, Крис объявляет ей о вечерней прогулке с Лироем. Юноша настоятельно требует Абигейл позвать с собой и Лекси – пусть эти дабл-Л наконец-то познакомятся. – Дэна тоже можешь позвать, – добавляет Крис под конец разговора. – Он вряд ли согласится, – осторожно отвечает Абигейл. – В последнее время настроение у него не очень. – Ну а ты попробуй. В любом случае, тебя я жду точно. И так динамила меня всю неделю. *** От предложения Дэн отказывается почти сразу же. Не то чтобы Абигейл сильно удивлена или расстроена – скорее, столь уверенный отказ добавляет ещё одну каплю в котёл неприятной, неосознанной тревоги. – А ты со своими друзьями давно виделся? – тихо спрашивает Абигейл, присаживаясь на диван рядом с юношей. – Боишься, что я целыми днями дома сижу, как затворник? – усмехается Дэн в ответ. – Не волнуйся. Депрессией в ноль лет не страдаю. Да и не с чего. – У всех бывают трудные периоды в жизни. – Абигейл немного хмурится. – И порой это итог целого снежного кома мелких проблем и неурядиц, которые отдельно друг от друга, конечно, кажутся ерундой. Зря ты относишься к своему моральному состоянию, как к чему-то неважному. Я же вижу, какой ты в последнее время. Дэн поднимает на девушку внимательный, слегка вызывающий взгляд. – И какой же? Абигейл теряет прежнюю уверенность и медлит с ответом. Может, она в самом деле выглядит глупо со своей заботой? – В общем, я просто беспокоюсь за тебя, – вздыхает Аби. – Мне казалось, ты как-то… отстраняешься от меня, что ли. На губах Дэна появляется ласковая, почти умилённая улыбка. Юноша притягивает Абигейл к себе и заключает её в крепкие, близкие объятия, на которые тут же получает ответ. Аби прикрывает глаза и опускает голову, уперев лоб в ключицу парня. – Хватит накручивать себя всякой ерундой, – тихо ворчит он, вороша носом волосы на макушке Абигейл. – Ты же знаешь, что у меня нет никого, кто был бы ближе тебя. Девушка улыбается и зажмуривает глаза, силясь запомнить это мгновение надолго. Несколько минут они проводят так, в тишине, и лишь когда от объятий у обоих начинают затекать конечности, Аби первая отстраняется от юноши. – Мне пора, – чуть виновато улыбается она. – Не хочу, чтобы ребята меня долго ждали. – Ничего, потерпят. Выдохнув это, Дэн прикасается губами к губам Абигейл и утягивает девушку в неожиданный, медленный поцелуй. Аби изумлённо мычит и тихо смеётся, отчего Дэну приходится нехотя отстраниться. Его руки так удобно обхватывают Абигейл, что на мгновение она всерьёз задумывается о том, а не остаться ли дома вовсе. Однако сварливая совесть ожидаемо берёт верх, и Аби, мягко чмокнув юношу в губы, поднимается с дивана и направляется к лестнице. Дэн успевает несильно шлёпнуть её по бедру, отчего Абигейл стреляет в юношу шутливо-укоризненным взглядом. Несколькими минутами позже, вновь проходя мимо гостиной, Аби невольно наблюдает за Дэном. Его задумчивый взгляд прикован к экрану ноутбука, и, кажется, юноша целиком поглощён делом. Абигейл неуверенно застывает в дверях, но всё же скидывает с себя смятение и с улыбкой приближается к парню. – Как думаешь, в чём лучше пойти? – спрашивает Аби, демонстрируя два наскоро собранных варианта одежды, висящих на обеих руках девушки. Светлый и довольно простой комплект контрастирует со стильным и довольно смелым: утончённая юбка и тёмная блузка против мешковатых брюк с тонкими цепочками и облегающей майки. Абигейл признаётся себе в симпатии ко второму варианту, однако всё же решает прислушаться к мнению своего молодого человека. Всё-таки со стороны оно виднее, да и совсем недавно он сам отмечал, как ей идут юбки… В первые мгновения Дэн словно вовсе не замечает её, а после, когда Абигейл тихо зовёт его по имени, юноша слегка морщится и наконец поворачивает голову. Его сдержанный и слегка усталый взгляд не демонстрирует никаких конкретных эмоций, однако Абигейл всё равно ощущает себя не к месту. – Что-то не так? – тихо спрашивает она. – Да ничего, мне просто скинули задание по одному предмету. Просрочено уже неделю как… нужно написать сегодня. Неловкое подобие улыбки окончательно пропадает с губ Абигейл. Девушка прижимает к себе холодную ткань одной из кофт и тихо произносит: – Ох, тогда тебе, наверное, понадобится помощь. – Нет. – Дэн улыбается уголком губ. – Раз ты уходишь, это единственное время, которое я бессовестно могу просрать на учёбу. – Окинув взглядом висящие на руках Аби вещи, юноша кивает в сторону комплекта с юбкой: – То, что справа, лучше. Иди в этом. Абигейл улыбается, наконец избавившись от мук выбора. Девушка тихо фыркает себе под нос, поймав себя на довольно глупом занятии. Трудно вспомнить, когда она в последний раз, как истинный подросток, парилась по поводу того, что же надеть. Но ведь это нормально? Пусть уж лучше трудные выборы состоят из всяких мелочей, чем когда судьба подбрасывает что-то посерьёзнее. С этими мыслями Абигейл подбирает с кресла любимую мешковатую толстовку и накидывает её поверх блузки. Странное сочетание, но комфорт и тепло превыше забот о сохранении какого-то стиля. – Не знал, что ты носишь мужскую одежду. Абигейл оборачивается на Дэна, слегка удивлённая тем, что юноша всё это время наблюдал за ней. – Моя любимая вещь, – улыбается Аби слегка смущённо, сама не зная, почему вообще оправдывается. – В ней очень удобно и… уютно, что ли. Абигейл кутается в толстовку, как в одеяло, и улавливает едва заметный отголосок парфюма. Ничего более не придумав для ответа, она замолкает, понимая, что так толком ничего и не объяснила. Дэн окидывает взглядом гостиную, поднимается со своего места и добирается до дивана, на спинке которого покоится его кофта. Подобрав вещь, Дэн с полуулыбкой протягивает её Абигейл. – Если нравится, можешь взять мою. Может, удобнее будет. Прижав толстовку к себе, Аби улыбается и кивает. Мягкая ткань тут же согревает руки, а знакомый запах, тот самый, что присущ только Дэну, окутывает непередаваемой атмосферой. Пожалуй, теперь у Абигейл появилась ещё одна любимая вещица. *** К месту встречи она приходит раньше всех. Порой Аби саму раздражает её вечная излишняя пунктуальность, и всякий раз, прекрасно зная, что друзья опоздают, она не может позволить себе не прийти к назначенному времени. – О-о, моя прекрасная леди! Услышав возглас подруги, Абигейл с улыбкой оборачивается и успевает сгруппироваться перед тем, как Лекси налетает на неё с объятиями. – Давненько я не видела тебя в юбке. Чёрт возьми, я ужасно соскучилась. – Как много сантиментов, – шутливо цокает языком Абигейл. Лекси театрально дует губы и одним ловким движением нацепляет на голову Аби капюшон, спустив его по самые глаза девушки. Несколькими минутами позже приезжают и Лирой с Крисом. Последний представляет своего друга Лекси, и в целом, если не считать привычного амплуа Лироя, их знакомство проходит на хорошей ноте. Излишняя импульсивность и несерьёзность Лироя прекрасно сочетаются с непринуждённостью и ещё более чёрным юмором Лекси, которая искренне смеётся над довольно специфичными рассказами парня, впервые на памяти Абигейл так легко раскрываясь незнакомому человеку. Там, где не хватает влияния Криса, пытающегося предостеречь юношу от необдуманных поступков наподобие перепрыгивания через разрытую линию канализационных труб, в дело вступает сама Лекси: та гаркает на юношу таким басом, что даже Лирой, заядлый самоуверенный смельчак, вжимает голову в плечи. В какой-то момент они вдвоём настолько овладевают вниманием друг друга в очередном острословесном споре, что уже спустя сорок минут прогулки Абигейл и Крис вовсе остаются наедине, пока эта колоритная парочка, не замечая никого, оказывается сильно впереди. Около минуты между Крисом и Аби сохраняется ненавязчивая тишина – каждый занят своими мыслями. Абигейл с наслаждением вдыхает прохладный воздух и прячет руки в большой карман толстовки. Крис краем зрения замечает её движение и цепляется взглядом за саму толстовку, тихо фыркая: – Моя одежда тебе больше не нужна? Брови Абигейл взметаются вверх в удивлении, и девушка не сразу понимает, к чему Крис это говорит. Аби слегка смущённо сжимает рукава толстовки и лишь смеётся в ответ. – О, отлично, тогда можешь мне её вернуть? – продолжает Крис с искоркой веселья в голосе. – Что? – тут же возмущается Абигейл на манер ребёнка. – Нет! Твоя толстовка – моя любимая, я её тебе не отдам! Крис не может сдержать мягкий смех, от которого на душе Аби становится ещё теплее. – Но ведь у тебя теперь есть тот, у кого можно бессовестно воровать одежду, – подмигивает юноша, аккуратно задевая локтем плечо Абигейл. – И что с того? – парирует она и тут же бьёт последним аргументом: – Вообще, ты обещал, что подаришь мне ту толстовку на день рождения. – До него ещё полгода. – Кофта в залоге. Пока Крис отзывается смехом, Абигейл с улыбкой задумывается: в самом деле, её привязанность к этой вещи как-то необъяснима и, возможно, странна. Однако Аби уж точно не собирается что-то объяснять. Спустя какое-то время мысли девушки неизменно возвращаются к Дэну. Каким был бы этот момент, если бы юноша был здесь? Шёл бы он рядом с Абигейл, пряча её руку в кармане своей куртки, или же наоборот, влился бы в общую компанию с парнями, оставив Аби в надёжных руках Лекси? Поладил бы он с ними вообще? – О чём думаешь? Голос Криса будто бы возвращает Абигейл в реальность. По тому, как смущённо и хаотично бегает взгляд девушки, Крис сам догадывается об ответе и без укора подмигивает: – Ну, ты хоть пару часов удели нам. – Извини, – выпаливает Абигейл единственное, что приходит на ум. – Самое странное, что ты могла ответить, Аби. Кстати, почему Дэн не пошёл с нами? – Он занят заданием для универа, – нехотя отвечает Абигейл. Лжи в её словах нет, однако на душе оседает неприятное послевкусие собственного вранья. Дэн ведь отказался от предложения ещё до того, как получил задание, но вот так в лицо об этом и не рассказать. Вздох срывается с губ девушки сам собой. Крис устремляет на Абигейл долгий внимательный взгляд. От того, как он смотрит, на душе неумолимо тяжелеет, однако юноша говорит вовсе не то, чего ожидала Аби. – Честно говоря, с тех пор, как ты с Дэном, я всё больше переживаю за тебя. – О чём ты? – Абигейл сбита с толку в попытках понять, откуда вообще берут своё начало корни таких мыслей друга. – Да не знаю. Это трудно объяснить. Но ты… слегка изменилась, что ли. – Крис невесело усмехается. – Наверное, это нормально, когда появляются серьёзные отношения. – И как я изменилась? – с искренним любопытством, но не без тени тревоги спрашивает Абигейл. – Ну, ты теперь вечно спешишь домой. Раньше ты отдавалась целиком всему, чем занималась. Теперь в универе сидишь от звонка до звонка, после пар сразу сбегаешь. Это не то чтобы странно или ненормально, скорее вообще наоборот, просто… – Юноша запинается, подбирая слова. – Ты раньше была душой всего курса, постоянно была среди своих. Сколько проектов организовывала, скольким людям помогала. Абигейл молчит некоторое время, мысленно сравнивая прошлое с настоящим. Да, пожалуй, Крис во многом прав. Но с учётом того, что раньше Аби буквально боем прорывалась в социум, стараясь везде и всюду поддерживать недодружбу, много ли она потеряла сейчас, обретя того человека, что заменил ей сомнительный круг общения? Конечно, он никогда не заменит лучших друзей Абигейл, но ведь сейчас Крис имеет в виду именно университетские знакомства. Странно, что это вообще его волнует. – Тебя беспокоит прикрытие этой лавочки благотворительности? – пытается пошутить Аби. – Нет. – Крис переводит на неё взгляд с серьёзным выражением, а после глубоко вздыхает, наконец сформулировав прямую мысль: – Меня беспокоит то, что общаться перестали конкретно мы с тобой. Ты и я. Как раньше. Абигейл даже замедляет шаг, смотря куда-то перед собой. По спине пробегает тревожный холодок: неужели Крис прав, и она в самом деле стала уделять меньше времени самым близким людям в её жизни? Если это так, то страшнее всего то, что она этого совсем не замечала. Оцепенение Абигейл не укрывается от внимания юноши. Крис долго медлит, словно собираясь сказать что-то трудное для себя, однако несколько мгновений спустя он лишь покачивает головой и улыбается, словно пытаясь сгладить разговор. – Я всё понимаю. Но парень парнем, а друзей забывать нельзя. Абигейл скованно улыбается и кивает, а после предлагает первое, что приходит в голову: – Может… сходим в кино, не знаю? Там сейчас какой-то классный фильм идёт. – Не откажусь. Улыбка на его губах превращается в натянутую, будто бы Крис подмечает, как отчаянно и нелепо выглядит её попытка наверстать упущенное. Однако он не развивает эту тему, и, помолчав немного, указывает на идущих впереди Лекси и Лироя: – Они про нас и забыли, ты погляди. Нагнав друзей, Крис слегка хлопает Лироя по плечу, отвлекая его от страстного спора с Лекси, и кивает в сторону близлежащего Волмарта: – Я зайду, куплю кое-что. Подождёте здесь? – Не-а. – Всегда знал, что на тебя можно положиться. – Крис с усмешкой разворачивается и направляется к магазину. Абигейл провожает его взглядом, немного улыбаясь. Взаимоотношения Криса и Лироя невольно напоминают ей привычное общение с Лекси – есть в этом что-то неумолимо общее. Возвращается Крис уже через несколько минут, когда дабл-Л умудряются втянуть в свой разговор даже Абигейл. Подойдя ближе, Крис вручает два стаканчика с мороженным дамам, не обращая внимания на возмущённый, полный обиды от предательства взгляд Лироя. – А я чем хуже? – восклицает он, кинув оголодавший взгляд на стаканчик мороженного в руках Лекси. – Ты тут главная дама, – фыркает Крис и, достав из кармана Чупа-чупс, с улыбкой до ушей вручает его другу. – А ты настойчив, – в тон ему парирует Лирой, нахально усмехнувшись. Крис прыскает от смеха, и, раздав все угощения, лениво потягивается, промычав: – Ну-у-у, куда пойдём теперь? – Ты – обратно в магазин, – спокойно пожимает плечами Лирой, заслужив удивлённый взгляд друга. – Я не вижу в твоих руках колы. – Но ты ничего не просил… – Ты должен был догадаться. Лекси наблюдает за происходящим с приподнятой бровью, не находя ни слова даже для саркастичного комментария. Поймав её взгляд, Лирой улыбается уголком рта и кивает: – Да. Вот такой я, что поделать. Тебе с этим жить. – Сомневаюсь. – Лекси не приходится по душе подобный излишне наглый подкат. – А я нет, – с прежней беззаботной улыбкой парирует Лирой. *** Несмотря на давно скрывшееся за домами солнце, по улице они шатаются до позднего вечера, хохоча в голос и не отказывая себе в шумных развлечениях. Абигейл и не помнит, когда она в последний раз позволяла себе быть такой: искренней, открытой, дурачащейся без страха выглядеть глупо. Сегодня каждый из них ненадолго возвращается в детство. В один из подобных моментов Крис от души хлопает Лироя по спине и бросается бежать вперёд: именно так начинаются догонялки. Перехватив бутылку с кока-колой поудобнее, Лирой с завидной прытью направляется вслед за другом, пока Абигейл сгибается от смеха вместе с Лекси: два взрослых парня, неловкими кабанчиками перемахивающие через невысокий забор, выглядят действительно комично. Впрочем, когда эти два кабанчика оббегают ларёк и возвращаются к ним, становится уже не до смеха: теперь водит Крис, и, судя по его виду, только Лироем его охота не ограничивается. Лекси реагирует вовремя и подаётся в сторону, избегая проигрыша, в то время как Абигейл приходится с криком и смехом устремиться вперёд. Естественно, Крис быстро нагоняет девушку и, пытаясь запятнать, цепляется за край её толстовки. Хватка юноши оказывается крепче, чем Аби предполагала, и в момент резкой остановки у неё не хватает реакции, чтобы удержать равновесие. Абигейл инстинктивно хватается за Криса в попытке устоять на ногах, пока оба уже понимают, что не успеют изменить траекторию падения. Похоже, Крис пытается сделать так, чтобы Аби упала на него, а не наоборот, дабы ненароком вовсе не сломать ей что-нибудь. Юноша умудряется выставить руки так, чтобы упереться ими в асфальт по обе стороны от Абигейл, нависнув сверху, но не придавливая своим весом. Юноша облегчённо выдыхает, когда худшего в этом падении удалось избежать. Он тут же поднимает на Аби встревоженный взгляд, однако та лишь заливается приглушённым смехом. Встретившись с ним в зрительном контакте, Абигейл вдруг ловит себя на волне смущения и сильнейшего чувства неестественности, которое не позволяет девушке склонить ситуацию обратно в шутку. Впрочем, Крис справляется с этим лучше: весёлая улыбка возвращается на его лицо. Юноша легко поднимается сам, а после помогает встать и Абигейл. Он оборачивается на Лироя и Лекси, жмущихся от смеха в сторонке. Несмотря на их дружный хохот, Абигейл ещё долго ощущает себя выбитой из колеи, причём не находя для этого толкового объяснения. – Вам смешно, а я её задавить мог, – заявляет Крис с несерьёзным упрёком. Но в ответ Лирой лишь сдавленно икает от смеха, в отличие от Лекси даже не пытаясь успокоиться. Крис демонстративно закатывает глаза и, бросив попытки воззвать к совести друзей, поворачивается обратно к Абигейл. Юноша становится невольным свидетелем той резкой перемены на её лице, когда из кармана толстовки доносится мелодия звонка. Девушка достаёт телефон, читает имя контакта и тут же остаток улыбки слетает с её губ. «Отец». Лицо Аби приобретает серьёзное, сосредоточенное выражение, и в эти короткие мгновения девушка подготавливает по меньшей мере стратегический план. – Мне нужно отойти, – тихо предупреждает она, хотя слышит её только Крис. Абигейл торопливо отходит в сторону, стараясь уйти от источника сильного шума в виде Лироя. Даже не оборачиваясь назад, девушка ощущает на себе внимательный взгляд Криса. Он наверняка догадывается, кто именно решил ей позвонить. Когда спустя всего минуту Абигейл возвращается к друзьям, Лирой во всю занят попытками бросить бутылку с колой на землю так, чтобы та встала ровно. Баттерфлип-челлендж явно не удаётся, однако юноша не теряется в лице и упрямо продолжает. Абигейл останавливается рядом с Крисом и поднимает взгляд на Лекси. Та наблюдает за Лироем с выражением некого снисходительства и интереса, а Крис же – с явным отражением испанского стыда. Когда бутылка вновь падает на бок, Лирой сдаётся, тихо матерясь, а после задирает голову, смотря на бутылку так, словно победила совсем не она. – Зато я в сёрфинге хорош, – выдаёт Лирой и переводит победоносный взгляд на Лекси. – Только давай с этим пока без демонстрации, – торопливо выставляет она ладони. – Я верю на слово. Лишь на подходе к дому Абигейл, когда та наконец уговаривает ребят закругляться с прогулкой, Лирой умудряется отличиться снова. Буквально в нескольких шагах от ворот юноша слегка замедляется. Аби успевает заметить, как драгоценная бутылка с кока-колой выскальзывает из его рук, в объятиях которых он сжимал её всю дорогу. Лирой отчаянно пытается поймать литровую ёмкость, однако та с характерным звуком падает и лопается. Тёмная газированная жидкость разливается по асфальту, тихо шипя. – Ну еб твою, три дома до метра, сука! – в искреннем отчаянии выдыхает Лирой и, спохватившись, бормочет: – Ну в смысле наоборот, там метры до дома… – Так не до твоего же, – педантично подмечает Лекси, приподняв бровь. – Всё равно обидно. Столько нёс… – А я покупал, – встревает Крис, проходя мимо них. Лирой пытается стряхнуть капли колы со своих джинс – его нехило окатило напитком. Лекси закатывает глаза, подходит к юноше и, награждённая его заинтересованным и удивлённым взглядом, достаёт из кармана пачку влажных салфеток, вытаскивает одну и всучивает её юноше. Абигейл невольно улыбается – сколько она помнит дружбу с Лекси, пунктик на наличие подобных «жизненно необходимых» средств был у неё всегда. – Понял, – роняет Лирой, наклонившись. Лекси прожигает юношу чуть раздражённым взглядом, но в итоге при виде его искренне благодарной и благоговейной моськи прыскает от смеха. Крис с улыбкой вздыхает и встаёт напротив Абигейл, кивая на невысокие ворота её дома. – Пора? Аби неохотно кивает и поднимает на юношу улыбчивый взгляд. – Спасибо за прогулку, правда. Не жалею, что вам удалось вытащить меня. – У нас ещё кино, помнишь? – уточняет Крис. – Конечно. Можешь уже сегодня на сайте места забронировать. Крис с улыбкой кивает и наконец прощается с Абигейл. Девушка машет рукой Лекси и Лирою, хотя те вновь увлечены новым спором, искоркой загоревшимся между ними. Аби украдкой прислушивается к их голосам по пути к крыльцу своего дома и не может сдержать тихий смех – они в самом деле спорят, вкуснее ли та кола, что продаётся в стеклянных бутылках, или это не более, чем умелый маркетинговый ход. Абигейл и не думала, что Лекси умудрится однажды найти чудака, который станет ей достойным оппонентом в таких спорах. В ногах гудит приятная усталость, сознание настойчиво шепчет о скором душе и уютной постели, но при этом в сердце царит долгожданный покой и тепло, а энергия и не думает заканчиваться. Абигейл вряд ли сможет хоть когда-нибудь выразить словами ту благодарность и любовь, которую она испытывает к Лекси, Крису и даже Лирою. Пускай с последним она никогда не была особо близка, всё же без присутствия взбалмошного юноши ни одна прогулка не будет настоящей. – Милый, я пришла, – с улыбкой протягивает Абигейл, прикрывая за собой дверь. Он и вправду оказывается неподалёку. Юноша поднимается с дивана, подбирает большое полотенце и в полном молчании уходит в душ. Похоже, он ждал её на случай, если Абигейл не брала с собой ключи, но… что с его настроением?.. Может, проблемы с тем заданием из универа. Или разногласия в общем чате по проекту… да что угодно. Аби не стоит накручивать себя зря, когда она ничего не знает. В самом деле, когда Дэн выйдет из душа, она просто спросит, что с ним такое. Преисполненная уверенности и мнимого покоя, Абигейл преданно дожидается юношу в гостиной, не спеша приступать к перекусу без него. Девушка успевает даже подготовить правильные слова, которые помогут ей сгладить настроение парня и поддержать его. Однако сегодня Дэн так и не позволяет Абигейл заговорить с ним. Юноша явно держит эмоции под недюжинным контролем, и на его лице застывает непроницаемая маска. В какой-то момент девушка всерьёз опасается, что он вовсе соберётся уехать к себе в кампус, но, к счастью, на ночь он вновь остаётся у неё. И только перед сном Абигейл решает подобраться ближе и бережно обнимает Дэна со спины. Она тут же чувствует – он не спит. Мышцы на теле юноши слегка напрягаются, а дыхание становится тише. Аби ожидает, что он в любой момент попросту отодвинется или сбросит с себя её руки. Но Дэн лишь медленно выдыхает и прижимается спиной к её груди. Глава 6: Как в кино Звонким щелчком Абигейл застёгивает замок миниатюрного рюкзака. В голове раз за разом прокручивается мысленный план: всё ли она взяла из того, что может понадобиться. До встречи с Крисом возле кинотеатра «CineLux Capitola» остаётся чуть больше часа, но Аби предпочитает собраться заранее. Взгляд девушки цепляется за большое, немного пыльное окно, выходящее во внутренний двор. По земле стелется блёклый туман, отражающий в себе солнечный свет – небо начинает проясняться. Звонок входной двери заставляет Абигейл вздрогнуть. Девушка медлит, прежде чем подойти к порогу и осторожно спросить: – Кто там? – А я думал, звук моей машины трудно спутать с другими. Абигейл невольно улыбается и тут же открывает дверь. Дэн переступает через порог, небрежно закидывает слегка влажную джинсовку на вешалку и тут же заключает Аби в крепкие объятия, едва ли та успевает закрыть дверь. Девушка прижимается к нему и украдкой вдыхает запах, впитавшийся в одежду юноши: смесь отголоска кондиционера для белья, почти выветрившегося одеколона и дорогого сигаретного дыма. Сердце пропускает удар, когда Дэн наклоняется к Абигейл и накрывает уголок её губ приветливым поцелуем. – Я соскучилась, – шепчет девушка, обвивая руками шею Дэна. – Я тоже. – У тебя вроде до конца недели дела были, – не слишком уверенно произносит Аби почти с вопросительной интонацией. Дэн ухмыляется уголком губ. – Вырвал свободный часик для тебя, да и телефон зарядить нужно. – Юноша нехотя отстраняется и окидывает Абигейл внимательным и слегка настороженным взглядом. – А ты что, куда-то собираешься? Только сейчас Абигейл поминает, что так и не успела предупредить Дэна о сегодняшнем вечере. Укол вины отравляет душу, а по затылку скользит нервозное ощущение, ибо Аби не может предугадать, что ответит её парень. По-хорошему, она должна была предупредить заранее, мало ли у Дэна были планы с ней на сегодня, раз он приехал без приглашения… Но она уже обещала Крису. В любом случае, Абигейл обязана сегодня прийти. – Мы с Крисом договорились сходить на новый фильм, – осторожно произносит Аби. – Мне пора выходить. То, в каком молчании Дэн смотрит ей в глаза, поднимает в Абигейл новую волну сомнений. У юноши наверняка были планы, как провести это время вдвоём, а она, похоже, всё портит. – Прости, что так получается, но я уже пообещала Кристи, – тихо произносит она, отводя взгляд. – Я думала, ты будешь и так занят до воскресенья, поэтому и не предупреждала. Когда спустя пару мгновений Абигейл вновь поднимает голову, хмурое выражение на лице Дэна сменяется улыбкой. – Я ведь ничего не спрашивал, а ты уже оправдываешься. Голос его мягок, поэтому Абигейл старается не воспринимать эти слова как укор. Девушка в лёгкой нерешительности замирает перед Дэном, тщетно пытаясь угадать ход его мыслей. Видимо, Дэн замечает её тревогу и вновь улыбается: – Всё нормально. Я побуду тут, заряжу телефон. Поем, если ты не против. – Конечно не против! – выдыхает Абигейл, стараясь скрыть облегчение. Как же хорошо, что Дэн не в обиде за эту ситуацию. – В холодильнике лазанья. Может, я успею вернуться до твоего ухода. – Было бы классно. Пиши, если что. Дэн лениво потягивается и направляется на кухню. Юноша деловито открывает холодильник и осматривает содержимое, выбрав для начала фруктовый йогурт и какой-то снэк. Абигейл расстаётся с остатками напряжения и направляется в комнату за последними сборами. Пора выходить. Абигейл поправляет макияж, критически оглядывает себя в зеркале и всё же решает переодеться. Когда девушка спускается на кухню, дабы попрощаться с Дэном, юноша окидывает её долгим, задумчивым взглядом. – Я уже говорил, что ты шикарно выглядишь? – произносит он неожиданно. Абигейл в лёгком удивлении вскидывает брови, не понимая, что особенного увидел парень в простых джинсах, майке и ветровке, повязанной на поясе. Более примитивный облик трудно представить, однако голос Дэна звучит искренне. Может, дело вовсе не в одежде, которую выбрала Абигейл, а… в ней самой? Девушка настолько осторожно и неуверенно позволяет этой мысли остаться в сознании, будто бы думать о подобном стыдно и неправильно. – Серьёзно, Аби, я иногда будто бы не доверяю сам себе в том, что ты вправду моя. Абигейл улыбается уголком губ и опускает голову, лишь бы не сталкиваться с этим проницательным, глубоким и тёмным взглядом юноши. Но уже через несколько мгновений Дэн поднимается с кресла, и, обогнув его, приближается к Абигейл медленной и расслабленной походкой. Как только парень оказывается так близко, что до слуха Аби доносится его медленный глубокий вдох, нечто трепетное ёкает где-то в районе живота. Не успевает Абигейл поднять взгляд, как тут же оказывается в кольце крепких рук, что приподнимают её над полом и прижимают к тёплому торсу Дэна. Его губы незамедлительно берут в плен нежную кожу на шее девушки, отчего Аби, сбитая с толку, прерывисто охает. Обвив руками шею парня, она слегка наклоняет голову вбок, и тут же губы Дэна перебираются к её рту – сначала целуя лишь уголок, а после сминая жадно, пылко и неожиданно страстно. Абигейл тихо смеётся сквозь поцелуй и, пытаясь отстраниться, с мягким укором выдыхает: – Дэн, что ты задумал? Мне пора выходить… Договорить ей не даёт новый, глубокий и до безумия страстный поцелуй. Руки юноши отпускают Абигейл лишь для того, чтобы тут же нырнуть под тонкую ткань майки, а пальцы скользят по талии и стремятся вниз, к животу. Аби испытывает секундный испуг, а после тихо отсмеивается, неловко отстраняясь от парня. Однако он не позволяет ей отойти – наоборот, лишь плотнее прижимает к себе. Ладони Дэна поднимаются выше и касаются тела Абигейл более спокойно и ласково, будто бы успокаивая. Но эти прикосновения не способны разжать тугой узел, скрученный напряжением где-то внутри Абигейл. – Хэй, я ведь не могу снова подвести Криса… – начинает Аби, но тут же вздрагивает, когда Дэн вскидывает голову и выпаливает неожиданно резким голосом: – Да почему ты только о нём и думаешь? Юноша впервые выглядит таким рассерженным. Абигейл смотрит ему в глаза, и даже отчаянно колотящееся сердце не может заставить девушку отвести взгляд от этой темнеющей глубины. В это мгновение Аби кажется, будто бы за внешним раздражением и напряжением Дэна скрывается простой страх. А может, ей просто хочется так думать. Глупо пытаться угадать чужие чувства, когда Абигейл не хватает смелости разобраться даже в своих собственных эмоциях. – Я не хочу опаздывать, – произносит Аби тихо и сухо. Но вместо ответа Дэн лишь вновь прислоняется губами к тонкой коже на её шее. Абигейл шумно вдыхает и пытается перехватить руки юноши, что так настойчиво потягивают за ткань майки. Всего мгновение спустя она летит куда-то прочь, а ловкие пальцы Дэна уже приступают к несложной застёжке бюстгальтера. – Дэн… – тихо зовёт Абигейл, но юноша будто бы не слышит. Чёрт возьми, да какая она после этого девушка, если отказывает своему парню в момент, когда он сильнее всего в ней нуждается? Дэн приехал в настроении, которое можно назвать идеальным в сравнении с недавней закрытостью юноши. Он любит её. Хочет её. И желает провести время вместе, прямо сейчас. Абигейл не простит себе отказа ради встречи с другом. Да и потом, это ведь не займёт много времени… Боже, она в самом деле мыслит так, словно сама не хочет этого. Дэн – её любимый человек, так какого чёрта она не может избавиться от этого напряжения и стеснения? Нужно расслабиться. Им необходимо отдаться этому желанию и просто забыться друг в друге. И всё снова будет в порядке. Эти мысли кружат в голове, когда Абигейл оказывается прижата спиной к дивану. Прохладный воздух вызывает лёгкую дрожь в обнажённом теле, которую так легко спутать с волнительным предвкушением. Аби едва успевает отвечать на поцелуи Дэна – настолько быстро они сменяют друг друга, настойчивые и откровенные, глубокие и вызывающие. Абигейл пытается поймать то мгновение, которое позволит ей полностью отключить сознание и отдаться ощущениям, но всё происходит слишком быстро. Жар его тела становится таким близким. Аби даже не понимает, когда юноша успевает справиться с презервативом, но в какой-то момент ощущает, как Дэн входит в неё всего одним движением. Абигейл зажмуривается и откидывает голову, изо всех сил стараясь настроиться и насладиться процессом, ибо в это мгновение она не ощущает ничего, кроме сильнейшего дискомфорта и смущения. Аби ничем не выдаёт своих ощущений, а её сбивчивое дыхание явно нравится Дэну – юноша, кажется, возбуждается лишь сильнее. От его движений внутри Абигейл слегка вздрагивает и упирается руками в грудь парня, будто бы в попытке замедлить его, однако Дэн лишь набирает темп. Ей просто нужно нормально возбудиться, и этот дискомфорт пропадёт. Это же смешно, что ей так трудно настроиться… Однако желание посмеяться над собой пропадает, когда каждое движение Дэна начинает вызывать всё более негативные ощущения. Абигейл охватывает беспокойство, граничащее с настоящим страхом, и тут же эти эмоции сменяются злостью на саму себя. Она ведь прекрасно знает, что такие парни, как Дэн, любят грубый секс. Юноша и без того был мягок в предыдущие разы, глупо ожидать, что он всегда будет придерживаться только предпочтений Абигейл. Это, в конце концов, было бы попросту нечестно. И новый опыт лишним никогда не будет, может, ей вовсе в итоге придётся по душе подобная сила и уверенность. Мысли Абигейл внезапно метаются к Крису. Сколько же времени прошло?.. Она наверняка уже опаздывает. Чёрт, Аби ведь снова подводит его. В душе теплится надежда, что Крис не будет злиться за опоздание и не станет задавать неловких вопросов. Обычно парню не отнимать проницательности и понимания, и в этот раз Абигейл особенно надеется на тактичность друга. За этими тревожными размышлениями девушке кажется, будто бы ей удаётся утерять чувство дискомфорта. Значит, стоит лишь отбросить все эти мысли прочь, и останется только полная отдача происходящему. Однако в следующую же секунду, когда темп движений Дэна вновь ускоряется, Абигейл понимает, что уговаривать свой организм на получение удовольствия уже слишком поздно. Боль тяжёлым грузом пронзает низ живота, с каждым новым толчком становясь всё острее. – Дэн… – тихо зовёт Абигейл, но юноша будто бы вновь не слышит её. Аби пытается поймать его взгляд, но в итоге просто выдыхает: – Остановись на секунду. Пожалуйста… Дэн! Лишь когда Абигейл с силой отталкивает его от себя, парень наконец останавливается. С тяжёлым дыханием он смотрит на Аби, и девушка не может различить на его лице что-то кроме остатков наслаждения. Юноша наклоняется к ней вновь и утягивает в долгий, глубокий поцелуй, на который Абигейл отвечает тихо и скованно. Она должна его понимать. Дэну была необходима эта разрядка, и Аби сама виновата в том, что что-то пошло не так конкретно с её стороны. Хорошо, что юноша никак не поднимает эту тему и не задаёт неудобных вопросов. Абигейл не смогла бы соврать, но и сказать ей особо нечего. Боже, нужно привести себя в порядок. Аби аккуратно поднимается, выскальзывая из кольца рук Дэна, подхватывает первую попавшуюся одежду, коей оказываются лишь одни трусы и майка, и торопливым шагом скрывается в ванной комнате. К счастью, парень не спешит следовать за ней. Одевшись, Абигейл включает холодную воду и опирается руками на белоснежную раковину. Устремив взгляд в зеркало, она в растерянности наблюдает за тем, как по лицу скатываются две влажные дорожки. Абигейл и сама не понимает, откуда эти слёзы. Как давно они появились? Девушка окунает руки в прохладную воду и старается прогнать их с лица, но чем больше она пытается скрыть слёзы, тем сильнее они рвутся наружу. С каких это пор она не может перетерпеть боль, совсем как маленький ребёнок? Что за невообразимая глупость. Низ живота стягивает глухой тошнотворной болью. Абигейл берёт себя в руки, выключает воду и разворачивается к навесным шкафчикам. Открыв левую дверцу, она, стоя на цыпочках, роется в полупрозрачной косметичке, что уже давно стала пристанищем для таблеток и средств первой необходимости. Абигейл слышит, как Дэн заходит в ванную. За это время он успел одеться и чудным образом избавиться от всех следов недавней близости, даже волосы его лежат так же, как обычно. Аби поджимает губы, прекрасно помня, как потрепанно и взбалмошно выглядит она. Поначалу Дэн замирает на пороге – будто бы в нерешительности или же в наблюдении за действиями Аби, а после подходит к ней и легко достаёт всю косметичку сразу, избавив девушку от нужды копаться почти на ощупь. – Спасибо, – тихо произносит Абигейл, пока сознание судорожно соображает, как принять таблетку обезболивающего так, чтобы Дэн не задавал вопросов. Но юноша уже всё понимает. Абигейл сталкивается с огорчённым взглядом его светлых глаз, когда Дэн вздыхает: – Извини, я, похоже, увлёкся немного. – Юноша поправляет локон волос, что спадает со лба Абигейл, и оставляет ладонь на её щеке. Его взгляд скользит по лицу девушки, а после Дэн добавляет невзначай: – Мне так нравится, как ты выглядишь после слёз. Это по-своему красиво и сексуально. Абигейл слушает его с настороженностью, не зная, что и ответить. Дэн не настаивает на продолжении разговора и слегка виновато улыбается. Аби неосознанно повторяет его жест уголком губ, а после опускает взгляд на косметичку. – Я на кухню. Запить нужно. Дэн понимающе кивает и пропускает Абигейл к двери. Девушка направляется на кухню и подбирает с дивана свой телефон, тут же снимая блокировку экрана. Аби уже понимает, что сделает, отчего на душе скручивается противный узел собственный вины. Да, она всё ещё может собраться заново и поехать к Крису. Они вряд ли успеют на фильм, но смогут провести время, гуляя по торговому центру или городу. Но… Абигейл не имеет на это совершенно никаких сил. Как она сможет держать маску энергичности и веселья, когда друг всегда видит её насквозь? Начнётся сотня вопросов, и в итоге Крис докопается до истины, которая ему не понравится. «Крис, я не приеду. Прости». Нужно придумать более-менее достойную причину, в которую он сможет поверить. Абигейл ненавидит врать, но и правду написать она не может. Девушка прикусывает губы и, заметив, что Крис появился в Сети, набирает новое сообщение. «Дэн сделал сюрприз и увёз меня к какому-то пляжу. Прости, правда… мне очень жаль, что так получилось. Но ты же знаешь, я не могу ему отказать…» *** Кристофер несколько раз перечитывает сообщение, отправленное Абигейл всего пару секунд назад. О да. Она никогда не может отказать этому самоуверенному, смазливому длинноволосому ублюдку. Крис медленно вдыхает и выдыхает, напоминая себе, что у него нет конкретной причины для ненависти к Дэну. Юноша не даёт себе отчёта в том, насколько мрачным он выглядит: лишь косые взгляды прохожих заставляют Криса стереть с лица проскальзывающие эмоции. Он ещё долго стоит на месте, снова и снова перечитывая сообщения, но так и не находит, что можно написать в ответ. Да и нужно ли это вообще? Убрав телефон в карман, Крис натыкается рукой на сложенные там же билеты. Достав их, парень скользит взглядом по названию фильма и по времени сеанса, до которого остаются всего считанные минуты. Крис медленно сжимает билеты в ладони и швыряет их на холодный асфальт. Глава 7: «Голубая лагуна» Вокруг чертовски тихо. Безмолвие скрепляет пространство такой хваткой, что слышен даже слабый тик старых электронных часов. Их неоновый зеленоватый свет и является единственным источником освещения в комнате, погружённой в сумрак. Сейчас всего лишь восемь вечера, но на улице уже так по-осеннему мрачно. Крис скользит взглядом по тёмному окну, на котором в который раз пересчитывает редкие сползающие вниз капли – то ли дождь, то ли просто влажная морось. Юноша лежит на кровати, свесив одну ногу к полу. Белокурые пряди растрепанных волос кое-где сползают на лоб и мешают глазам, но Крису слишком лень убирать их. Руки юноши покоятся на его груди, а сам он так пристально всматривается в потолок, словно пытается разглядеть там какое-то потаённое послание, вмиг решившее бы все его заурядные проблемы. Вот только мысли, не приводящие абсолютно ни к чему хорошему, всё равно окружают разум Криса и затягивают его в эту ловушку. Оставаться с ними один на один – тот ещё мазохизм, но сейчас у юноши не остаётся моральных сил сопротивляться собственному же сознанию. Сегодня он вновь играл хорошего друга перед Абигейл. Будто бы он совершенно не обиделся и ничуть не разозлился на то, что она так внезапно отменила поход в кино. По правде говоря, так оно и есть, ведь злился Крис вовсе не на Аби, а обидой вряд ли можно назвать те чувства, что посетили юношу на самом деле. Крис так умело отшучивался перед ней, что к моменту, когда Абигейл написала ему то сообщение, он был ещё дома – мол, совсем забыл о том, что встреча у них была запланирована именно на вчера. И Аби поверила. Она облегченно выдохнула и так мило улыбнулась, пытаясь состроить обиженный вид, вот только быстро сдалась и в итоге просто крепко обняла Криса. Он и вправду прекрасный друг. Парень шумно вздыхает, зажмурив глаза. Как бы взять и прогнать все эти бесчисленные мысли о ней? Они ничуть не делают Крису лучше, только наоборот, загоняют ещё глубже в эту зыбкую ловушку. Парень медленно открывает глаза и вновь смотрит в потолок. Там нет абсолютно ничего, и парень так отчаянно желает, чтобы и в голове его была такая же пустота. Он ненавидит Дэна. И эта мысль вновь вызывает шумный выдох, граничащий со стоном отчаяния. За что Крис так ненавидит его? Лишь за то, что этот парень взял и появился в их с Абигейл жизни? А разве этого мало? Дэн просто забрал Аби у него. Присвоил её себе, а она и не против, что самое болезненное. Значит ли это то, что у Криса изначально не было с ней никаких шансов? Юноша с некой издевкой над самим собой усмехается с этой мысли. Конечно не было, что за глупый вопрос? Крис переворачивается на бок, и взгляд его цепляется за телефон, лежащий на прикроватной тумбочке. Раньше они с Абигейл проводили вечера напролёт за перепиской друг с другом: говорили о том, что происходило в универе, строили планы на выходные или просто говорили по душам, хотя зачастую болтали о всякой ерунде. Крис с тоской вспоминает о тех забавных беседах, полных уюта и ощущения, будто бы им двоим не нужен остальной мир. Как же быстро всё изменилось. Слишком быстро и… как-то неправильно. Не так должна была повернуться вся эта история. В какой же момент всё окончательно пошло не туда? Сейчас у Абигейл совсем не осталось времени на Криса. Хотя, скорее всего, нет и желания это время искать. Зачем, когда всего один человек заменяет ей всех? Крис сам виноват в том, что думал, будто бы этим человеком в жизни Абигейл является именно он. Хах, что за высокомерие. Юноша, не мигая, смотрит на устройство, в тишине покоящееся на столешнице, словно телефон вот-вот завибрирует, оповещая владельца о новом сообщении. Крис вновь зажмуривает глаза. Почему даже такое простое действие, как просмотр экрана блокировки, вызывает у него подобные мысли? Юноша резко садится в кровати и потирает лицо ладонью. Ему срочно нужно как-то отвлечься. Крис подбирает телефон с тумбочки, снимает блокировку и загружает приложение мессенджера. Самое недавнее сообщение от Лироя он так и не открывал, из-за чего на душе поселяется некое подобие стыда. Сколько вообще времени прошло, пока Крис, вот так, без цели, просто смотрел в потолок своей комнаты в общежитии? Парень заходит в диалог с другом и наконец коротко отвечает на его вопрос о своем местонахождении. И новое сообщение от Лироя не заставляет себя долго ждать: Л: «о, ты все-таки живой» Крис коротко усмехается и отвечает: К: «Типа того» Ещё одно сообщение от Лироя прилетает едва ли не раньше предыдущего ответа Криса. Л: «что ты вообще делаешь целыми днями?» К: «Вроде, ничего» Л: «тогда почему ты этими же целыми днями мне не отвечаешь?» «Не знаю» – со вздохом набирает Крис и откладывает телефон на кровать. Повернув голову к экрану, юноша пробегает глазами по новым сообщениям от друга, прилетающим одно за другим: Л: «ты заебал. предлагаю проветриться, тебе явно воздуха свежего не хватает поднимай свою жопу, пройдемся до лагуны~» Кривая улыбка тенью ложится на губы Криса. Несмотря на апатично-ленивое состояние, юноша решает согласиться на предложение Лироя. Крис знать не знает, чем является та таинственная «Лагуна», но это уже и не важно. Если он продолжит тухнуть в одиночестве, окружённый сотнями одинаковых мыслей, ничего хорошего из этого всё равно не выйдет. *** Стоило заранее догадаться, что в понимании Лироя «пройдёмся до лагуны» обозначает буквально «я буду трещать без остановки, а ты молчать в тряпочку». Впрочем, такой расклад более, чем просто устраивает Криса – вымучивать из себя ответы нет никакого желания. Лирой на эмоциях рассказывает о несправедливости онлайн-игры, в которой он пропадает вечерами в последнее время, и Крис вполуха слушает его. Болтовня друга, не требующая его ответов, помогает юноше вырваться из мрачных размышлений. В целом Крис начинает чувствовать себя несравненно лучше, чем в полном одиночестве в своей комнате, хотя внешне он выглядит всё таким же хмурым и уставшим. Крис оказывается ничуть не удивлен, когда Лирой подводит его к дверям бара. Яркая неоновая вывеска закреплена чуть выше, и её прописные буквы складываются в название: «Голубая Лагуна». Крис и без того догадывался, куда его поведёт друг, и почему-то эта мысль вызывает на его лице лёгкую, искреннюю улыбку. – Вау, а ты ещё не разучился лыбу давить, – протягивает Лирой. – Добро пожаловать в мой личный центр терапии. Лирой с такой широкой улыбкой указывает обеими руками на входную дверь, что невольно напоминает другу Чеширского кота. Немного задумавшись, Крис подмечает и то, что Лирой не только внешне напоминает этого персонажа из книги Кэрролла. Этот парень всегда был со странностями. Хорошо, что хоть испаряться не умеет. – Что ты встал, как индюк остолопый? – Глаза Лироя распахиваются ещё шире. Он внимательно смотрит на друга, после чего резко переводит взгляд на дверь и обратно, таким знаком призывая Криса войти внутрь. – Может мне тебе еще дверьку приоткрыть? Крис кисло улыбается и наконец толкает двойную дверь бара. Юноша не может точно сказать, чего он ожидал от «Голубой Лагуны», но первое впечатление об этом месте Крис формулирует почти сразу: так же паршивенько, как и вся жизнь его в последнее время. Помещение бара слишком узкое, вытянутое вперёд, из-за чего даже при небольшом количестве посетителей создаётся ощущение давки. Яркие красно-рыжие лампочки, пародирующие гирлянду, развешаны на толстых шнурах прямо с голого чёрного потолка, и некоторые из них не работают вовсе. Невысокие тёмные столики ютятся у левой стены, а заполненная людьми барная стойка – у противоположной. В дальнем конце бара находится небольшая сцена для музыкантов, на которой в последних приготовлениях копошатся ребята из местной любительской рок-группы. Царящий в «Голубой Лагуне» лёгкий бардак, потрепанность мебели и самого помещения всё же играют ей на руку. У этого места однозначно есть своя атмосфера. У Криса нет возможности толком осмотреться – ощутимый толчок со спины заставляет его пройти дальше. Лирой бурчит что-то про излишнюю медлительность друга, пока жестом указывает на свободный столик возле стены. Крис направляется туда и садится лицом к выходу, в то время как Лирой легко исчезает в толпе, что облепляет барную стойку. Вскоре помещение бара заполняет громкая музыка. Крис неосознанно отбивает пальцами знакомый ритм и поворачивает голову к сцене. На возвышение неловко поднимается какая-то девушка в обтягивающем черном платье, и, что-то бурча музыкантам, перехватывает в руки микрофон. Трудно представить, как её пустили на сцену в явно подвыпившем состоянии. Когда ребята начинают проигрывать мелодию, девушка затягивает знаменитое «I love it when you call me se?orita», Крис слегка морщится. Голос её, мягко говоря, немного нескладный. Интересно, как скоро посетители дадут понять, что лучше включить стандартный плейлист с медиа-системы. Крис быстро теряет интерес к происходящему на сцене и поворачивает голову к выходу, а громкая музыка становится лишь фоном. Парень не обращает внимания на людей, танцующих в центре помещения, и не кидает взгляды на красавиц, что стоят возле барной стойки в излишне коротких шортах, звонко смеясь. Абигейл обязательно бы пожалела ту девушку на сцене и даже выкрикнула бы пару ободряющих фраз, будто бы она и вправду зажигает тут на славу. Крис со злостью одёргивает себя, осознав, что его мысли вновь вернулись к Абигейл. Сколько можно? Почему он не в состоянии просто отдохнуть? Резкий звук опустившихся на стол стаканов выдёргивает Криса из задумчивости. Юноша встречается взглядом с Лироем, с прищуром наблюдающим за другом. Из-за этого пронзительного взгляда Крису вдруг кажется, будто бы вокруг царит полнейшая тишина: нет ни громко долбящих колонок, ни шума голосов, ни той несчастной девушки. – Ты опять думаешь о ней, – подводит Лирой итог и обходит столик, занимая место напротив. – Что? Не думаю я ни о ком. Крис невольно хмурит брови, из-за чего тут же слышит тихий смешок в свой адрес. Именно эти слова были нужны Лирою для подтверждения. – Хватит уже из-за неё убиваться. Ты сам виноват, нечего было тупить. Голос Лироя звучит как-то снисходительно, а улыбка на его лице раздражает. Однако вместо того, чтобы начать спорить с другом, Крис просто пододвигает к себе один из бокалов с алкоголем. Резкий запах бьет в нос, но сегодня этот аромат кажется ему особенно приятным, почти парадоксально отрезвляющим. Лирой пододвигает к себе другой бокал, так и не переставая смотреть на друга. – Выглядишь нервно. – Со мной все в порядке, – отзывается Крис, однако почти кожей чувствует на себе пристальный взгляд друга. – Ты серьёзно просто собираешься всё оставшееся время, пока не сдохнешь, страдать? Это глупо. Или погоди, ты надеешься, что они разойдутся? – Лирой тихо прыскает от смеха, из-за чего Крис тут же поднимает на него серьёзный взгляд. – Ни на что я не надеюсь, – тихо произносит Кристофер. – Оно и видно, – излишне спокойно кивает Лирой. – Я серьёзно. Со стороны сцены доносятся возмущённые возгласы: охранник заведения наконец-то решает убрать эту пьяную девушку от микрофона, что, конечно же, ей не нравится. Крис невольно поворачивается в сторону происходящего, наблюдая за тем, как внушительный бугай в форме пытается за руку увести девушку от сцены, а она кричит о том, что напишет на него заявление в полицию за домогательства. Посетители бара смеются, смотря на это бесплатное шоу. Кто-то аплодирует охраннику за то, что избавил людские уши от травмы, а кто-то же пускает различные не слишком лестные комментарии в сторону самой девушки. Крис лишь тихо вздыхает и поворачивается обратно к Лирою. По взгляду парня создаётся такое впечатление, будто бы всё это время он сидел и пристально смотрел на него. Кристофер не спешит ничего говорить и берёт свой бокал, неторопливо делая глоток. Горечь обжигает язык и согревает горло, и вкус текилы отвлекает парня от всего остального. – Я понимаю, что у вас там длинная история, ещё со школы, – вновь заводит Лирой этот неприятный разговор, от которого Крису, похоже, сегодня никуда не деться. – Но просто прими факт того, что ты её упустил. – Да знаю я, – неожиданно грубо выпаливает Крис, однако тут же берет себя в руки и опускает взгляд. – Просто… Дэн же какой-то… ну, ебанутый. – Интересно… – Лирой протягивает это слово, и Крис смотрит на друга с лёгкой надеждой, что тот сейчас же подтвердит его догадки. Но юноша лишь с издёвкой и каплей жалости спрашивает: – В тебе сейчас говорит ревность или зависть? Крис тут же хмурится и сильнее сжимает в ладони бокал с напитком. – Здравый смысл во мне говорит, вот и всё. Лирой тихо усмехается. Парень делает глоток жгучего напитка и слегка морщится от довольно резкого вкуса, однако тут же его лицо вновь растягивается в фирменной чеширской улыбке. На некоторое время между ними повисает некое подобие тишины – если не считать общего шума бара. С течением каждой новой секунды Крис понимает: он просто не может выдержать всего этого. Больше не может. – Ладно, возможно, ты прав… – выдыхает юноша, крутя в руке бокал с алкоголем. – Как и всегда, – с улыбкой подмечает Лирой. Он наконец разрывает зрительный контакт и обращает своё внимание на сцену. Крис вздыхает с облегчением, когда эти отвратительные гляделки заканчиваются. Юноша окончательно теряет всю свою прежнюю концентрацию. Возможно, в этом есть вина крепкого алкоголя, что решает взять на себя инициативу развязать язык Крису. В любом случае, он слишком устал позорно бегать от всего, что творится на уме. – Почему всё именно так? – тихо воет Крис, опуская голову на руки, сложенные на столе. – Потому что ты тормоз, и это мы уже обсуждали. Между парнями снова повисает пауза, и даже играющая в баре музыка не сглаживает эффект зависшего разговора. Лирой наблюдает за сценой, которая теперь занята молодым парнем. Его тёмная кожа поблескивает от пота – заметно, что он сильно нервничает. Однако с волнением он справляется с внушительным успехом и, поймав такт музыки, начинает читать реп с серьёзным, оттого и немного забавным видом. Судя по тексту, выступление явно посвящено девушке, что стоит неподалеку и с такими блестящими глазами смотрит на своего избранника. Посетители бара начинают подбадривать паренька, и даже Крис иногда посматривает на сцену. – Может, просто тоже заведёшь отношения? – внезапно произносит Лирой. Крис переводит непонимающий взгляд на друга и хмурится, словно тот предложил не девушку найти, а пробежаться по пляжу Бордуолк голышом. Лирой отрывает взгляд от парочки, что под общий гул толпы начинают целоваться. – Я серьёзно, у тебя же дохера вариантов, – голос Лироя звучит неожиданно воодушевленно. Однако Крис этого настроения не перенимает. Парень вновь отпивает из бокала, пока друг решает продолжить: – Ты когда-нибудь задумывался о том, сколько девочек из твоего этого фитнес-клуба мечтают о твоём члене? От такого неожиданного финала этой фразы Крис в недоумении смотрит на Лироя, чудом не хлебнув лишнего. – Ты совсем идиот? Я не собираюсь спать ни с кем с работы, а уж тем более встречаться, – хмуро объявляет Крис. – Попробовать в любом случае можно, – с невозмутимым видом продолжает Лирой, подпирая голову одной рукой, пока во второй лениво прокручивает бокал. – И если не с ними, то у меня есть одна барышня на примете. Думаю, она будет не против сходить с тобой на свидание, ну и… дальше тоже. Крису даже думать об этом не хочется. Он не видит никого на месте своей девушки, да и просто не может представить кого-то, кто смог бы заменить Абигейл в принципе. И в какой-то момент эти мысли начинают всерьёз раздражать юношу. Почему Аби смогла найти кого-то, кто заменил его, а Крис не может? На долгие несколько секунд он зависает, смотря прямо перед собой, а потом вдруг сдаётся – ради того, чтобы друг отстал от него, или же из искреннего безразличия к последствиям согласия, сам не знает. – Ладно. Попробовать и правда можно. Глава 8: Попытка – пытка Сегодня Крис впервые осознанно прогуливает все пары без всякой на то причины. У него нет срочных дел, его не выставили на дополнительную смену на работе – нет, он просто остаётся дома. Было бы не столь обидно, если бы освободившийся от учёбы день он провёл с пользой для себя, однако юноша с самого утра валяется в кровати и не может заставить себя встать даже ради завтрака. Некоторое время назад Крис ни за что бы не поверил, что до такого состояния человека могут довести его собственные переживания и чувства. Но на протяжении последних дней его состояние ухудшается с поразительной скоростью, и если раньше этому были хоть какие-то объяснения, то теперь Крис вовсе задумывается о посещении специалиста. Звучит смешно. Какой, к чёрту, специалист… Ему нужна банальная встряска, ибо в последнее время Крис стал похож на малолетнюю девочку-эмо, раздавленную своими же соплями. Впервые Крису становится настолько противно от самого себя, из-за чего настроение только усугубляется. Лишь ко второй половине дня парень заставляет себя подняться и заправить кровать. Холодный душ также не помогает ему избавиться от оцепенения, а новости Лироя о том, что сегодня его ждёт встреча с какой-то «шикарной девчулей» вовсе вызывает в душе лишь отголосок раздражения. Безусловно, Крис благодарен другу за его настойчивые попытки оказать посильную помощь, но прямо сейчас ему просто хочется лечь плашмя, исчезнуть и не появляться более нигде и никак. Рутинные задачи становятся тошнотворной мантрой, а любые события вокруг него вызывают либо ощущение усталости, либо злость. Такое положение дел Крису категорически не нравится. Из этой непонятной эмоциональной дыры пора выбираться. Именно поэтому юноша огромным усилием воли отталкивает хандру и начинает приводить себя в порядок: до назначенного свидания с незнакомкой остаётся всего несколько часов. Она явно не виновата в его дурном расположении духа, а портить девушке вечер Крис точно не намерен. Уютный зал кафешки неподалёку от университета погружён в мягкий свет круглых бумажных фонарей. Заняв столик возле окна, Крис опирается о спинку стула, задумчиво окидывая взглядом окружающее пространство. Здесь… недурно. Возможно, даже уютно. Хорошо, что за выбор места свидания отвечала… чёрт, как же её зовут? Крис подаётся вперёд и подбирает лежащий на столе телефон, в котором ищет диалог с Лироем. Друг точно упоминал имя этой девушки, что за подстава со стороны памяти… Взгляд Криса цепляется за переписку с Абигейл. Этот диалог, ранее всегда висевший в числе первых из-за постоянных сообщений, теперь оказывается далеко внизу. Но едва ли люди, пишущие теперь чаще, являются для Криса хотя бы столь же желанными собеседниками. Юноша скользит взглядом по последнему отправленному сообщению и неосознанно вздыхает. Спонтанная мысль вызывает кривую улыбку. Что, если он напишет Абигейл и расскажет про сегодняшнее свидание? Похоже на позёрство, но её реакция сможет дать более ясные представления о том, что вообще осталось от их старой доброй дружбы. Но, скорее всего, Абигейл воспримет новость с искренней радостью и воодушевлением. Она всегда желала Крису лучшего, ни разу не догадываясь о том, что лучшее всегда было рядом с ним. Плевать. Он в любом из вариантов будет выглядеть крайне глупо, как подросток из средней школы. Встряхнув головой, Крис усталым жестом потирает лицо и заводит пальцы в волосы. Когда он снова поднимает голову, то тут же замирает, застигнутый врасплох: напротив него на стул опускается девушка, чья улыбка обезоруживает и тут же вызывает ответную. Смутные воспоминания колыхаются в сознании Криса: эта девушка, похоже, учится в том же университете, ибо её лицо кажется смутно знакомым. Крис легко замечает, как за внешней энергичностью скрывается её стеснение и волнение. Чёрт. Имя! – Привет. – Немного смущённая, девушка неловко ёрзает на стуле в попытках сесть поудобнее. Она с лёгкой растерянностью наблюдает за тем, как Крис судорожно листает диалог в телефоне. – Да, эм, привет, – торопливо отзывается парень, мысленно матерясь на Лироя. Как можно писать так много и ни о чём?! Череда глупых мемов, фоток котов вместо ответов и видео из TikTok… Где чёртово имя?! – Очень… приятно познакомиться, – слегка неловко улыбается девушка. Эта идиотская пауза слишком затягивается, но Крис не знает, чем разбавить заминку. Нашёл! Наконец-то. – Взаимно, Бекка, – с плохо скрываемым облегчением выдыхает Крис и наконец-то поднимает на девушку взгляд. Юноша натягивает на губы привычную улыбку, кивнув на открытое перед Беккой меню. – Заказывай, что угодно. Думаю, ты голодна. – Вот тут ты прав, – искренний смех девушки разряжает обстановку и вызывает у Криса непроизвольную улыбку, на этот раз более искреннюю. – Пожалуй, закажу кобб-салат. А ты? Будешь что-нибудь? Бекки устраивает на коленях клатч в цвет однотонному платью. Тонкая ткань хоть и не позволяет чужому взгляду увидеть излишне много участков голой кожи, однако облегает тело так, что её отсутствие было бы менее соблазнительно. – Нет. – Крис чуть покачивает головой и отпивает из стакана минеральную воду. – Нет аппетита, прости. – Да ладно тебе. Расслабься! – Бекка понижает голос почти до шёпота и признаётся с лукавой улыбкой: – Мне неловко будет есть одной. Крис чуть ухмыляется уголком губ и зовёт официанта. Для себя парень выбирает абсолютно случайное блюдо, и даже не слишком приятный вкус остаётся вне внимания юноши – всё оно занято Беккой, чья искренность и мягкость невольно очаровывают Криса. Так приятно оказаться в компании человека, который понимает его на каком-то подсознательном уровне, с которым так легко вдвоём, и с которым не нужно задумываться о том, чтобы чем-то впечатлить. Юноша не замечает, как улыбка всё чаще мелькает на его губах, а на душе постепенно становится немного легче. Лирой, чертяка. Он знал, что именно такая девушка, как Бекка, сможет вернуть ему хоть какой-то интерес к реальности. Может… действительно стоит попытаться создать какие-либо отношения? Отпустить с плеч давящий груз и прекратить цепляться за прошлое… звучит так заманчиво. Крис задумчиво проворачивает в руке стакан с минеральной водой, слушая тихий рассказ Бекки о чём-то отвлечённом. Юноша слегка вздрагивает, когда она, замолкнув, внезапно опускает свою ладонь поверх его пальцев. – Ты… нравишься мне, Крис, – признаётся она тихо, пряча взгляд, но при этом прижимает ладонь к руке юноши. – Я очень боялась подойти к тебе в университете, было так безумно даже подумать всерьёз о том, чтобы познакомиться с тобой. Я была рада, когда Лирой сказал, что сможет организовать нашу встречу тет-а-тет… Крис слушает девушку молча, не перебивая, и при этом не сводит взгляда с её лица. На щеках Бекки играет смущённый румянец, а глаза то и дело перебегают от одного предмета на столе к другому. Однако Крис не испытывает ничего. Слова девушки не порождают в нём ни намёка на отголосок, за который можно было бы зацепиться. Разозлившись на самого себя, юноша решается на спонтанный жест: переворачивает ладонь и сплетает пальцы Бекки со своими. К чёрту. Он сможет перебороть все свои внутренние проблемы и начнёт жить нормальной жизнью. Почему бы не сделать это прямо сейчас? Крис уже и не помнит, как именно он оказался в доме Бекки. Кажется, инициатором была именно девушка – лёгкий флирт, заигрывания и двусмысленные прикосновения сделали своё дело. Даже несмотря на угрызения совести, Крис решает отдаться мимолётному желанию, ведь Бекка явно не против провести с ним время. Может, так начнутся их длительные взаимоотношения, почему нет? Что, настоящие джентльмены не спят с девушками после первых свиданий? Так Крис в такие никогда и не записывался. Именно подобными мыслями он пытается заткнуть отчаянно вопящий глас рассудка, совести и принципов. Юноша настолько отчаянно желает найти в Бекке всё и сразу, будто бы эта девушка действительно может стать лекарством от всех его проблем, источником которых является сам Крис. Почти полная темнота окутывает пространство комнаты. Пылкие и быстрые поцелуи перебиваются усиливающимся дыханием и тихим стоном Бекки. Руки девушки своевольно скользят по торсу Криса и ныряют под ткань футболки. Тонкие пальчики скользят по ремню и опускаются чуть ниже, где даже сквозь плотную джинсовую ткань чувствуется возбуждение юноши. Вой рассудка становится невыносим. Крис ведь поступает, как полный мудак, перекладывающий свои проблемы на других. Он пользуется этой девушкой ради жалкой попытки отвлечься от своих дотошных мыслей. Совесть невозможно пересилить и заглушить страстью, и, поняв это, Крис резко отрывается от поцелуя и выпрямляется, нависая над девушкой. Его ладони застывают на линии её талии, так и не опустившись ниже. В полумраке комнаты Крис различает растерянный и вопросительный взгляд Бекки: девушка легко ощущает смену настроения юноши. – Что-то не так? – осторожно спрашивает она, пытаясь поймать его взгляд. – Бекка… – Парень опускает голову, шумно выдохнув. – Я не могу. Ты очень красивая и приятная девушка, правда. Но я не хочу поступать, как последний урод. Я не испытываю никаких чувств и вряд ли они появятся когда-нибудь позже. Спать с тобой вот так… это издевательство над тобой. Прости, но я лучше пойду. Бекка в растерянности взирает на юношу, пока тот спешно поправляет на себе одежду. – Крис, всё нормально, – успокаивающе и мягко произносит она. – Останься. Давай просто посидим вместе, хочешь, посмотрим фильм? Крис медленно поднимает голову и устремляет на девушку внимательный взгляд. – Лирой ведь настоятельно попросил тебя позаботиться обо мне, верно? – Ну, в общем-то да, он говорил и об этом, – осторожно отвечает Бекка. – По нему, может, и не скажешь, но он очень переживает за тебя, и… – Всё это свидание произошло только потому, что тебе жалко меня стало? – как-то тихо спрашивает Крис. Бекка молчит всего несколько секунд, но эта тишина становится для Криса ответом. Парень слегка поджимает губы и кивает на кровать. – Переспать со мной ты тоже собиралась из желания помочь мне? – Крис, я… – Спасибо, – обрывает он девушку. Крис подбирает с края кровати свою кожаную куртку и накидывает её на плечо, после чего разворачивается и направляется в коридор, оставив Бекку одну. Да, пожалуй, он всё равно поступает, как полный истеричный мудак. Но уж лучше Бекка будет думать, что у него не всё в порядке с головой, чем потом будет страдать от этой каши, в которую Крис точно втянул бы её спустя какое-то время. *** Тихая мелодия телефонного звонка раздаётся из кармана куртки, едва ли Крис переступает порог своей комнаты в общежитии. Юноша скидывает верхнюю одежду на тумбу и подбирает телефон. – Как дела, покоритель дамских сердец? – раздаётся насмешливый голос Лироя. – Выгулял своего змея? Крис впервые не смеётся над специфичным юмором друга и молчит, не имея вообще никакого желания что-либо отвечать. Тишину Лирой воспринимает как непонимание, поэтому пускается в пояснения: – Ну, в смысле, разрядка. Отдых. Перепихон. Секс? – Да понял я, – вздыхает Крис, лишь бы заткнуть друга. – Ну так что? – интересуется Лирой как главная сплетница начальной школы. – Не было ничего. Лирой замолкает всего на секунду, и Крис живо представляет себе то замешательство, смешанное с долей обиды, что обязательно отразились бы на лице друга. – Почему? – искренне возмущается Лирой. Крис снова шумно вздыхает. У юноши нет никакого желания вдаваться в подробности, которые друг всё равно не поймёт. – Потому что всё это неправильно… – Да уж лучше трахаться так, чем мозгами, – фыркает Лирой. Вздохнув на очередное молчание друга, он продолжает: – Ясно всё с тобой. Значит, второй вариант. Открывай окно, скоро буду. Не проходит и часа, как в окно общежития раздаётся настойчивый стук. Крис поднимает голову, отвлекаясь от телефона, и замечает за стеклом довольно жуткое лицо Лироя, на котором читается возмущение вперемешку с каким-то гневом. Крис со вздохом поднимается с кресла и открывает окно, в которое тут же, едва ли не кубарем, вкатывается Лирой. – Ты чего так долго открываешь? – выдыхает юноша, сидя на полу и бережно прижимая к себе две бутылки бренди. – Я чуть не попался на нарушении комендантского часа в этой вашей тюряге. Кошмар какой-то. Порядочным людям в окно лезть приходится. Крис улыбается уголком губ и аккуратно закрывает скрипучее окно. – Ты опять в депрессняке своём? – Лирой поднимается на ноги и с шумом ставит бутылки на стол. – Джоне, ты лежишь в говне, одумайся и тащи кружки. Пока Крис молча кивает и направляется на кухню, нехотя признавшись себе, что появление лучшего друга действительно спасёт его сейчас, из комнаты доносится фальшивое пение: – Алкодруг. Если возникли проблемы, зовите А.Д. Крис с трудом узнаёт мотив старого мультика про уток и даже немного улыбается. С двумя бутылками бренди ребята справляются довольно быстро. Впрочем, так же тихо: никаких пений под караоке с телефона, никаких пьяных приключений и инцидентов, они даже не покидают комнаты Криса – пьют тихо, почти молча. Однако Лирой сделал абсолютно верный вывод, решив, что именно такое времяпрепровождение необходимо Крису сейчас. Постепенно юноша начинает высказывать всё, что столько времени травит его душу, не стесняясь откровений. Лирой изредка кивает, отзываясь краткими фразами, и лишь всё больше подливает в стакан друга. Уже глубокой ночью, когда Крис оказывается в таком состоянии, что все его умозаключения начинают повторять друг друга, упрощаясь всё сильнее, Лирой дотаскивает друга до его кровати. Крис оказывает пассивное сопротивление, на что Лирой шипит ему пару ласковых, бурча: – Ляг ты уже, идиотина. Спи. Крис вяло кивает, уткнувшись лицом в подушку. Однако, как только Лирой дожидается такси и сбегает из общежития тем же образом, каким и попал сюда, Крис с трудом достаёт телефон из кармана кофты и открывает мессенджер. Естественно, жертвой его внимания становится Абигейл. Вряд ли в таком состоянии ему мог быть нужен кто-то другой. Быстро осознав, что попадание по кнопкам экранной клавиатуры сродни мучению, Крис дотягивается пальцем до уголка экрана и нажимает на звонок. Абигейл отвечает почти сразу, что вызывает на лице парня глупую улыбку. Нужно собраться. Крис слегка хлопает себя ладонью по лицу, однако количество выпитого алкоголя глушит боль. Юноша старается казаться самой концентрацией серьёзности и собранности, дабы у Абигейл не возникло даже мысли о его пьяном состоянии. – Я надеюсь, что ты хорошо себя чувствуешь, – бурчит Крис вместо приветствия. – М? – слегка удивлённо переспрашивает Абигейл. – Ты это к чему? – Он ведь тебя не обижает? – задаёт Крис новый вопрос, даже не поняв, что сам должен был на что-то отвечать. Сонливость накатывает волнами, а мысли ворочаются так же тяжело, как и язык. Абигейл уже понимает, что именно с её другом не так, и в голосе её слышна улыбка: – Какой нескладный разговор получается. – Почему ты всё ещё не спишь? – У меня к тебе такой же вопрос, Кристи, – тихо смеётся Абигейл. – Я отдыхаю, – не слишком впопад отвечает Крис. – Много выпил? – Нет, – старается Крис ответить пободрее и более непринуждённо. – Ты редко пьёшь, есть какой-то повод? – Можно и так сказать. С тобой все хорошо? – Да, все отлично, не переживай. – Абигейл не скрывает тихий смех. – А ты как? – Хорошо, – неосознанно врёт Крис по всем фронтам. Юноша не находит, что же ещё можно сказать, поэтому решает завершить разговор. – Спокойной тебе ночи. – И тебе тоже. – В голосе Абигейл слышна мягкая улыбка. – Хорошо отдохни. Крис догадывается, насколько нелепо выглядит в глазах Аби сейчас. Однако, ставя телефон на блокировку и кладя его рядом с собой, парень впервые за долгое время улыбается так искренне и легко. Глава 9: Подобающе и соответствующе Насыщенный чёрный пигмент впитывается в кожу, не слишком ровной и изящной линией протягиваясь по верхнему веку. Абигейл раздражённо поджимает губы и пытается подправить стрелку, но отсутствие частой практики даёт о себе знать – подобный макияж становится для девушки настоящим испытанием. Но сегодня ей хочется выглядеть особенно красиво. К тому платью, что накануне они с Лекси больше часа выбирали в торговом центре, необходим подобающий макияж. Дорисовав стрелку на другом глазу, Абигейл сдерживает себя от желания швырнуть подводку в сторону, лишь бы больше никогда её не видеть. Аби отходит назад на пару шагов и окидывает своё отражение внимательным взглядом. Короткие тёмные волосы слегка завиты утюжком, тёмный макияж подчёркивает яркий взгляд, но самое главное – это облегающее чёрное платье выше колена, обводящее фигуру Абигейл на грани скромности и откровенности. Длинные рукава тянутся почти до самых пальцев, а высокий ворот позволяет крупной цепочке забирать внимание на себя. Такое же украшение покоится на линии талии, служа неким пояском, и не позволяет полностью чёрному платью казаться слишком скучным футляром. Образ завершают тёмные туфли на высоком каблуке, и уже сейчас Абигейл понимает, каково будет провести на них весь вечер. Что ж, такая красота точно стоит своих жертв. Девушка оглядывает себя с головы до ног и невольно улыбается. Сейчас ей и вправду нравится, как она выглядит. Она готова познакомиться с друзьями Дэна. В принципе, ради поездки к ним Аби и устроила подобную подготовку. Не хочется подставлять Дэна… и поэтому Абигейл сделает всё, чтобы оправдать ожидания. Подобрав телефон с кровати, Аби медлит пару мгновений, но потом всё же отгоняет сомнения и делает несколько фотографий. Парочку снимков она тут же скидывает Лекси, и, получив восхищённые ответы целой чередой кратких сообщений, не может сдержать улыбку. Поблагодарив подругу за комплименты, Абигейл выходит из переписки с Лекси и медлит, задержав палец над диалогом с Крисом. Стоит ли отправлять ему эти фотографии? Он может оценить их по достоинству, как и Лекси, а может снова упрекнуть в неудобной высоте каблуков и посетовать, как Аби собирается провести на них столько времени. Вздохнув, Абигейл отправляет одну фотографию, на которой в отражении зеркала не так сильно видно обувь. Девушка опускает телефон на косметический столик и вновь поднимает взгляд к зеркалу – осторожно, медленно, будто бы опасаясь, что при не столь уверенном настроении и облик её может измениться, угаснуть и стать обычным. Но нет. Лекси всё-таки была права. Это платье смотрится на Абигейл даже слишком хорошо. Правда, оно немного коротковато для первой встречи с друзьями парня, поэтому тёмные капроновые колготки здесь не помешают. Направившись к шкафу, Абигейл слышит, как открывается входная дверь. Девушка не может сдержать улыбки в предвкушении реакции Дэна, когда он впервые за сегодня увидит её. Пожалуй, этот момент будет важнее впечатления всех, с кем Абигейл придётся познакомиться сегодня. Аби медленно выходит в коридор. Дэн не сразу замечает её, копошась в своих вещах. По напряжённой линии плеч и резковатым движениям становится заметно, что он слегка не в духе. Аби опирается плечом о стену и с улыбкой наблюдает за парнем, который наконец уделяет ей своё внимание. Наступает внезапно ощутимое молчание. Дэн внимательно осматривает Абигейл с головы до ног, и взгляд его приобретает хмурые нотки, от которых сердце девушки тревожно сжимается. Аби не спешит задавать вопросы и ожидает, что юноша скажет всё сам, однако он лишь кратко бросает: – Лучше надень то голубое платье с пышной юбкой. Такое заявление заставляет Абигейл выпрямиться. Слышать подобный комментарий в сторону образа, на который она потратила столько сил и нервов, несколько обидно, но девушка подавляет это глупое, детское чувство. – Почему? – лишь спрашивает она, силясь догадаться, что именно не понравилось её молодому человеку. Может, украшения слишком вызывающие? Такие цепочки мало кому нравятся… – Это слишком сильно облегает твои бедра, – наконец поясняет Дэн. И тут в голове Абигейл начинает проясняться вся картинка: Дэн ведь просто не хочет, чтобы Аби выглядела так красиво для кого-то ещё, кроме него. Девушка немного улыбается, медленно проводя руками по животу к бедрам. – Слишком сексуально? Боишься, что на меня будут засматриваться? – Аби не может сдержать тихий смешок от той самоуверенности, которой пропитаны её слова. Лекси бы точно гордилась ей. Это опьяняющее чувство здоровой уверенности в себе и признания чего-то достойного в своём внешнем виде кажется непривычным, но чертовски приятным. Однако вместо ожидаемой реакции Дэна, Абигейл слышит в ответ лишь усталый вздох. Аби замечает, как он закатывает глаза. Дэн потирает лицо ладонью, будто бы глупые слова девушки утомляют его, и от этой картины вся уверенность Абигейл в миг пропадает, будто бы её просто смахнули, как мусор со стола. Она перестаёт улыбаться и опускает взгляд на свои руки. – Нет, Абигейл, я просто советую тебе, как скрыть твой изъян, – наконец произносит Дэн, возвращаясь к поиску чего-то в своих вещах. – Изъян?.. – невольно повторяет девушка, пока внутри все сжимается от услышанного. – Ну вот только не говори, что ты не замечала этого раньше, – бросает юноша. – Так я точно буду выглядеть в твоих глазах полным мудаком. – Но ведь Лекси говорила, что это платье хорошо смотрится на мне… – приводит свой единственный аргумент Абигейл. Девушка опускает взгляд на свои бедра и действительно замечает, о чем говорит Дэн. Они и вправду слишком большие, широкие, и… полные. Как она раньше этого не видела? Боже, ещё и вырядилась в это платье… – Было бы очень здорово, если бы ты подружилась с девушками моих друзей, – внезапно заявляет Дэн. – Мне кажется, это довольно полезные знакомства. Насколько я знаю, они всей компашкой ходят в спортзал, классно проводят там время. Они могли бы и тебя взять. Подумай об этом, это ведь полезно для тебя, а хорошая компания не даст заскучать. Абигейл молчит, в тишине смотря на Дэна в попытке переварить все, что он только что сказал. Она всегда думала, что нравится ему такой, какая она есть… да и к тому же, Аби никогда и замечала столь очевидной проблемы в своём теле. Друзья даже не говорили ей об этом. Скорее всего, просто не хотели обидеть. Чёрт возьми, это так подло с их стороны… Аби вновь смотрит на свои ноги и тихо вздыхает. Девушка вспоминает слова матери, которая часто высказывала одну и ту же мысль разными способами в разных ситуациях: для любимых людей приходится меняться, иначе ваши отношения очень скоро подойдут к пропасти, и будет очень печально, если никто из вас не захочет их спасти. Раньше Абигейл считала эти слова глупостью, подразумевающую постоянные жертвы, но теперь… она понимает, почему доводы рассудка однажды становятся бессильны. Абигейл не может потерять Дэна. И она понимает, что сделает всё ради него. Как бы больно не было слышать подобные слова, Аби виновата в этом сама. – Хорошо, я постараюсь с ними подружиться, – тихо произносит девушка. Дэн отвлекается от своего занятия и приближается к Абигейл. Секунду спустя руки юноши переплетают её талию и тесно прижимают к нему. – Не дуйся, ты ведь и вправду прекрасна, – произносит он куда-то в шею девушки. – Просто можешь стать ещё лучше. Дэн поднимает голову и целует Абигейл в висок, после чего отпускает её из своих объятий. – В общем, переодевайся и поехали. Нас уже ждут. Всё оставшееся время до выхода из дома Абигейл не может отделаться от навязчивой мысли: почему же ранее у неё никакого подобного комплекса не было. *** Огромный двухэтажный дом, который скорее хочется позиционировать как особняк, возвышается в конце тенистой улицы, в мрачноватом закутке, освещённом парой высоких фонарей. Несмотря на не слишком приятное окружение, дом подавляет это пространство своими размерами и строгостью облицовки – массивные колонны, обрамляющие широкое крыльцо, создают ещё большее ощущение грузности постройки. В окнах горит яркий свет – никаких люстр, только холодное LED-освещение. Абигейл выходит из машины Дэна и слегка поднимает голову, дабы окинуть взглядом эту громадину. Ей редко приходилось бывать возле настолько роскошных домов, и почему-то, стоя у витых чёрных ворот, Аби ощущает себя не к месту. Похоже, кто-то из друзей Дэна очень богат. Да и сам он далеко не из бедной семьи, а вот Абигейл… Как она будет выглядеть в такой компании, тот ещё вопрос. Даже если не брать в расчёт её социальный статус и разницу в материальном состоянии, она даже внешне может не впечатлить – в этом Аби убедилась буквально полчаса назад. Отвлекая девушку от тревожных мыслей, Дэн берёт её за руку. Тепло его пальцев возвращает Абигейл частичку покоя, а на губы сама собой ложится тень улыбки. Как бы то ни было, он будет рядом, а это уже повод держаться как можно увереннее. – Не волнуйся так, – произносит Дэн и его улыбка, столь родная и знакомая, согревает Абигейл душу. – Ты уже знакома с некоторыми моими друзьями. Та вечеринка в честь начала учебного года, помнишь? – Никогда не забывала, – выдыхает Абигейл и искренне улыбается в ответ. Девушка прикрывает глаза и поддаётся воспоминаниям. – Тогда ты помнишь и Тома. Это он устраивает сегодня вечеринку. Смутные ассоциации мелькают в сознании девушки. Кажется, того самого высокого рыжеволосого парня и звали Томом. Ещё тогда Абигейл обратила внимание на его роскошную одежду, удивительные манеры и некую аристократичную выдержку. Не удивительно, что такой огромный особняк принадлежит именно Тому. Аби не слишком хорошо помнит этого парня в целом, но сегодня ей в любом случае вряд ли устроят допрос. Когда Дэн нажимает на сенсорный дверной звонок, по ту сторону двери раздаётся приятная, ненавязчивая мелодия. Абигейл поправляет подол голубого платья, что спускается до колена и цепляет ткань телесных колготок каким-то обрывком от ценника. Около недели назад они выбирали это платье вместе с Дэном, и именно юноша настоял на покупке, сказав, что она выглядит в нем просто чудесно. В общем-то и оплатил его тоже Дэн, без всяких предупреждений и разговоров. Поэтому Абигейл ни за что не заикнётся о том, что ей неудобно в нём или же что оно не совсем ей нравится. Конец ознакомительного фрагмента. Текст предоставлен ООО «ЛитРес». Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию (https://www.litres.ru/tessa-emirson/iterum/?lfrom=688855901) на ЛитРес. Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.
Наш литературный журнал Лучшее место для размещения своих произведений молодыми авторами, поэтами; для реализации своих творческих идей и для того, чтобы ваши произведения стали популярными и читаемыми. Если вы, неизвестный современный поэт или заинтересованный читатель - Вас ждёт наш литературный журнал.